I pianeti con la stessa massa e raggio della Terra, anche nella zona abitabile di una stella, potrebbero avere proprietà molto diverse oggi. Credito immagine: J. Pinfield / rete RoPACS / Università dell'Hertfordshire.

Un mondo "abitabile" intorno a Proxima Centauri potrebbe non essere molto simile alla Terra

Ora che sappiamo che la stella più vicina ha un pianeta potenzialmente abitabile, è tempo di chiedere se è davvero come il nostro.

"Considerare la Terra come l'unico mondo popolato nello spazio infinito è assurdo come affermare che in un intero campo seminato con il miglio, crescerà solo un grano". -Metrodoro di Chio

Uno degli obiettivi finali dell'umanità, quando si guarda all'Universo, è scoprire un altro pianeta in grado di sostenere la vita umana o forse contenere anche altri esseri viventi intelligenti. Oltre al nostro sistema solare, le stelle più vicine sono il sistema trinario Alpha Centauri, costituito da Alpha Centauri A, una stella simile al sole, Alpha Centauri B, una stella leggermente più piccola e più fredda del nostro Sole, e Proxima Centauri, un rosso a bassa massa nano è il più vicino a tutti. La scorsa settimana, l'Osservatorio europeo meridionale ha fatto un annuncio, affermando che esiste un pianeta simile alla Terra intorno a Proxima Centauri, a soli 4,24 anni luce di distanza. Con una massa stimata di 1,3 volte la Terra e ricevendo il 70% della luce solare incidente, il mondo compie una rivoluzione completa attorno alla sua stella in soli 11 giorni. Se verificato, questo sarebbe il pianeta più vicino al di fuori del nostro Sistema Solare mai scoperto.

Le stelle Alpha Centauri (in alto a sinistra) tra cui A e B, Beta Centauri (in alto a destra) e Proxima Centauri (cerchiate). Credito immagine: utente Skimediabiker di Wikimedia Commons.

Se tu fossi venuto dai maggiori scienziati del mondo appena 25 anni fa e ti avessi chiesto quanti pianeti ci fossero attorno a stelle diverse dalla nostra, tutto ciò che avresti ottenuto erano ipotesi. Nessuno era mai stato scoperto e confermato, e i pochi "rilevamenti reclamati" che erano esistiti furono tutti rovesciati. Avanti veloce ai giorni nostri, e abbiamo migliaia di pianeti confermati con migliaia di altri come "candidati" in attesa dietro le quinte. La maggior parte di questi sono stati scoperti dalla missione Kepler della NASA, che vedeva una porzione di un braccio a spirale vicino, guardando 150.000 stelle a centinaia di migliaia di anni luce di distanza. Sebbene tali informazioni fossero sufficienti per dirci che la maggior parte delle stelle ha pianeti e che una percentuale significativa ha mondi rocciosi nelle zone potenzialmente abitabili dei loro sistemi stellari, non mantiene lo stesso fascino delle stelle più vicine.

La stella più vicina al nostro Sole - Proxima Centauri - come immaginata dal telescopio spaziale Hubble. Credito d'immagine: ESA / Hubble e NASA.

La maggior parte di noi ascolta "simile alla Terra" e pensa immediatamente a un mondo con continenti e oceani, brulicante di vita e possibilmente con esseri intelligenti sulla sua superficie. Ma non è ciò che significa "simile alla Terra" per un astronomo, almeno, non ancora. In questo momento siamo in grado di misurare ben poco su un pianeta distante, in particolare da un piccolo pianeta, poiché la luce della sua stella madre inonda assolutamente ogni altro segnale. Tutto ciò che possiamo definitivamente misurare è la massa fisica, il raggio e l'orbita di un pianeta. Se siamo fortunati, possiamo misurare se il pianeta ha un'atmosfera o meno, ma quell'informazione è in genere disponibile solo per mondi giganti di gas, non per pianeti rocciosi.

Un'illustrazione di un panet intorno ad una stella nana rossa. Solo i mondi giganti gassosi sono abbastanza grandi da poter rilevare le loro atmosfere in questo momento. Credito d'immagine: ESO.

Se davvero trovassimo un pianeta di dimensioni terrestri, delle dimensioni della Terra, in orbita attorno a Proxima Centauri alla giusta distanza per l'acqua liquida sulla sua superficie, ci dà un'enorme speranza che mondi simili alla Terra siano presenti intorno forse anche la maggior parte delle stelle nel Universo. Dopotutto, solo il 5% di tutte le stelle è massiccio come il nostro Sole, mentre il 75% delle stelle sono nane rosse come Proxima Centauri. Sulla base di misurazioni di massa e dimensioni, potremmo confermare che il pianeta è roccioso, piuttosto che simile a un gas o con un involucro di idrogeno / elio. E se potessimo misurare direttamente la luce dal pianeta, usando una varietà di tecniche astronomiche per sottrarre la luce dalla stella madre, potremmo anche essere in grado di dire se il pianeta appare uniforme nel tempo (come un mondo completamente offuscato come Venere o se ha caratteristiche di luminosità che cambiano nel tempo (come un mondo parzialmente offuscato come la Terra).

La Terra (L) nella luce visibile, rispetto a Venere (R) nella luce infrarossa. Mentre la riflettività della Terra varierà nel tempo, quella di Venere rimarrà costante. Credito d'immagine: NASA / MODIS (L), ISIS / JAXA (R), cuciture di E. Siegel.

Ci sono altre cose che sapremmo anche su come questo mondo è diverso dal nostro. In base alla massa, alle dimensioni e alla distanza del pianeta rispetto alla sua stella, sapremmo che è stato bloccato in modo ordinato, il che significa che lo stesso emisfero è sempre rivolto verso la stella, simile a come la Luna è bloccata sulla Terra. Sapremmo che i suoi anni sono molto più brevi e che le sue stagioni sarebbero determinate dall'ellitticità della sua orbita, non dall'inclinazione assiale.

I 21 pianeti di Keplero scoperti nelle zone abitabili delle loro stelle, non più grandi del doppio del diametro terrestre. La maggior parte di questi mondi orbita attorno a nani rossi, più vicini al

Ma la cosa più sorprendente sono le cose che non sapremmo ancora, che includono:

  • Se questo mondo ha una temperatura superficiale come Venere, come la Terra o come Marte, che dipende fortemente dalle proprietà che non possiamo misurare come la composizione dell'atmosfera.
  • Se c'è il potenziale per l'acqua liquida sulla sua superficie, che richiede la conoscenza della pressione atmosferica.
  • Se c'è un campo magnetico che protegge il pianeta dalle radiazioni solari o se è necessario per proteggere qualsiasi vita che è sorta sul mondo.
  • Se l'attività solare ha sconvolto qualsiasi vita che avrebbe potuto esistere nelle prime fasi.
  • O se l'atmosfera ha o meno biosignature.
L'esopianeta Kepler-452b (R), rispetto alla Terra (L), un possibile candidato per la Terra 2.0. Credito di immagine: Credito di immagine: NASA / Ames / JPL-Caltech / T. Pyle.

Che questo pianeta esista o meno - ed è importante essere scettici, dato che alcuni anni fa è stato segnalato un pianeta attorno all'Alpha Centauri B che è andato via con più dati - è importante ricordare che "simile alla Terra" è un grido lontano da essere qualcosa di simile alla Terra reale. Secondo questi criteri, anche Venere o Marte sarebbero "simili alla Terra", ma non porteresti le tue speranze di diventare una specie interstellare su nessuno di questi. Per quanto sia bello trovare un nuovo mondo roccioso nella zona potenzialmente abitabile attorno alla stella più vicina al Sole, è molto lontana dal nostro sogno finale di una Terra 2.0.

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