A Storm's a-Brewing on Neptune

Si sta formando una nuova enorme tempesta su Nettuno, simile ai sistemi individuati dalla navicella spaziale Voyager 2 mentre attraversava quel pianeta nel 1989. Scoperto dagli astronomi usando il telescopio spaziale Hubble, questo segna la prima volta che un tale sistema, rilevato per la prima volta nelle immagini scattate in Il 2018 è stato visto durante la sua formazione.

Simile alla Grande Macchia Rossa su Giove, le Grandi Macchie Oscure di Nettuno sono formate da sistemi ad alta pressione nell'atmosfera di quel pianeta. Questo è diverso dal nostro mondo natale, dove si formano tempeste all'interno di aree a bassa pressione. Studiando i meccanismi di questi sistemi, i ricercatori sperano di comprendere meglio sia il nostro sistema solare, sia i pianeti che orbitano attorno ad altre stelle.

“Se studi gli esopianeti e vuoi capire come funzionano, devi prima capire davvero i nostri pianeti. Abbiamo così poche informazioni su Urano e Nettuno ", ha detto Amy Simon, scienziata planetaria presso il Goddard Space Flight Center della NASA.

Il pianeta Nettuno in due diverse foto composite. Nell'immagine di Hubble a sinistra, vediamo la tempesta oscura appena scoperta, circondata da nuvole bianche, seduta più in alto nell'atmosfera. A destra, il

Lo sviluppo delle nuvole due anni prima della formazione del nuovo punto oscuro suggerisce che queste tempeste iniziano molto più a fondo nell'atmosfera di Nettuno di quanto gli astronomi credessero in precedenza.

Andirivieni di veicoli spaziali e tempeste

Quando Voyager 2 superò Nettuno alla fine del suo giro del sistema solare esterno, la navicella spaziale registrò le immagini di due sistemi di tempesta, che gli astronomi soprannominarono "The Great Dark Spot" e "Dark Spot 2." Il più grande di questi aveva all'incirca le dimensioni della Terra. Tuttavia, quando il telescopio spaziale Hubble stabilì la sua opinione su Nettuno negli anni '90, quelle caratteristiche non erano più visibili. Ciò fu una sorpresa per gli astronomi, poiché la Grande Macchia Rossa su Giove era visibile dal 1830 e potrebbe essersi formata 350 anni fa.

"Uno studio condotto dall'Università della California, Berkeley, lo studente universitario Andrew Hsu ha stimato che le macchie scure compaiono ogni 4-6 anni a diverse latitudini e scompaiono dopo circa due anni", spiegano i funzionari della NASA.

La Grande Macchia Rossa su Giove è stabilizzata da sottili getti d'acqua su entrambi i lati del sistema. Credito d'immagine: NASA

La Grande Macchia Rossa su Giove è mantenuta in posizione da sottili getti d'acqua su entrambi i lati, impedendo alla tempesta di spostarsi a nord o sud. Tale protezione non fa parte dell'atmosfera di Nettuno, dove i venti soffiano attraverso bande molto più ampie. Qui, sul pianeta più distante del sistema solare, i venti vicino all'equatore si spostano verso ovest, mentre i venti più vicini ai poli soffiano in direzione est. Le tempeste su quel mondo generalmente oscillano tra queste latitudini prima di sciogliersi.

Preparare una tempesta

Mentre i ricercatori hanno studiato una piccola macchia scura vista per la prima volta nell'atmosfera di Nettuno nel 2015, hanno notato un raduno separato di piccole nuvole bianche nell'emisfero settentrionale. Quelle successivamente si trasformarono in una nuova tempesta, quasi identica per dimensioni e forma al Great Dark Spot visto da Voyager. Questa enorme tempesta misura circa 11.000 km (6.800 miglia) di lunghezza.

Le nuvole bianche che precedono il sistema delle tempeste su Nettuno possono essere simili alle nuvole lenticolari sulla Terra, come queste viste sul monte. Shasta. Credito immagine: rubengarciajrphotography / Flickr

Le nuvole si sviluppano in alto nell'atmosfera di Nettuno da cristalli di ghiaccio di metano, creando nuvole bianche. I ricercatori ipotizzano che si formino sopra le tempeste, il modo in cui le nuvole lenticolari si librano vicino alla cima delle montagne nel nostro mondo natale. In questo caso, queste nuvole bianche sono diventate più luminose appena prima che la regione oscura diventasse visibile a Hubble. I modelli al computer suggeriscono che le tempeste più grandi sono precedute dalle nuvole più luminose.

“Il punto è nell'emisfero settentrionale e si sta spostando verso ovest più lentamente dei venti circostanti. Le macchie scure possono essere identificate solo alla luce visibile, a causa del loro forte assorbimento alle lunghezze d'onda blu, e solo il telescopio spaziale Hubble ha una risoluzione spaziale sufficiente per rilevarle ", spiegano gli investigatori in un articolo pubblicato nelle Geophysical Research Letters.

Nettuno è classificato come un gigante di ghiaccio, composto da un nucleo roccioso, circondato da un interno ricco di acqua, coperto da strati di idrogeno ed elio. Urano, un pianeta simile a Nettuno, al momento possiede un burrone luminoso e tempestoso attorno al suo polo nord. Il metano nell'atmosfera di Urano e Nettuno riflette la luce blu-verde, fornendo a ogni mondo una tonalità bluastra.

Sebbene la velocità del vento all'interno di una tempesta a Nettuno non sia mai stata misurata direttamente, gli astronomi credono di poter raggiungere velocità fino a 360 chilometri (quasi 225 miglia) all'ora, all'incirca la stessa della velocità del vento più alta mai registrata sulla Terra.