I segreti degli asteroidi svelati da Hayabusa2

Il primo gruppo di dati raccolti dalla sonda Hayabusa2 - in orbita attorno all'asteroide Ryugu - rivela gli indizi sulla formazione dell'oggetto e sulla storia antica, nonché sulle condizioni del primo sistema solare.

La sonda spaziale ha raccolto enormi quantità di immagini e altri dati che forniscono ai ricercatori indizi sulla formazione di Ryugu da un corpo genitore più grande. Questi dettagli dovrebbero, a loro volta, consentire ai ricercatori di stimare meglio quantità e tipi di materiali essenziali per la vita che erano presenti mentre si formava la Terra.

La sonda Hayabusa2 è stata lanciata mercoledì 3 dicembre 2014, in cima a un razzo arancione e bianco alto oltre 50 metri e pesante quasi 300 tonnellate dal centro spaziale Tanegashima nel sud-ovest del Giappone.

Ryugu è un asteroide di tipo C - ricco di carbonio - largo circa 900 m (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Il professor Seiji Sugita del Dipartimento di Scienze della terra e planetarie dell'Università di Tokyo ha supervisionato il lancio di successo: "Non mi sono mai sentito così eccitato e nervoso allo stesso tempo, che non era solo un altro esperimento scientifico in cima a quel razzo. Questo è stato il culmine del lavoro della mia vita e le speranze e i sogni di tutta la mia squadra ".

La sua traiettoria accuratamente calcolata ruotò Hayabusa2 attorno alla Terra per aumentare la velocità in modo da poter raggiungere la sua destinazione nella fascia di asteroidi tra Marte e Giove, arrivando nei tempi previsti al suo obiettivo - l'asteroide Ryugu - mercoledì 27 giugno 2018.

Da allora il veicolo spaziale ha utilizzato una vasta gamma di fotocamere e strumenti per raccogliere immagini e dati su Ryugu che invia continuamente ai ricercatori sulla Terra. Hayabusa2 ha persino effettuato un breve atterraggio morbido sull'asteroide e si sta preparando per un secondo in cui raccoglierà materiale di superficie sciolto - regolite - per tornare sulla Terra. Anche se ci vorrà un altro anno prima che il campione ritorni, nel frattempo la squadra è tutt'altro che inattiva.

Sugita descrive i progressi compiuti finora dalla sonda: “Pochi mesi dopo aver ricevuto i primi dati abbiamo già fatto alcune scoperte allettanti.

“Il principale è la quantità di acqua o la mancanza di essa, sembra possedere Ryugu. È molto più secco di quanto ci aspettassimo, e dato che Ryugu è piuttosto giovane (per gli standard degli asteroidi) a circa 100 milioni di anni, questo suggerisce che anche il suo corpo genitore era in gran parte privo di acqua. "

Ryugu ha un albedo insolitamente basso, o riflettanza, del 2%, quindi ai nostri occhi è più nero del carbone. Le telecamere di Hayabusa2 sono particolarmente sensibili al fine di risolvere i dettagli più fini (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

I colleghi di Sugita affermano in un documento complementare che vari strumenti su Hayabusa2 tra cui una telecamera a luce visibile e uno spettrometro a infrarossi vicini confermano questa mancanza di acqua.

Questo fatto potrebbe essere molto significativo, poiché attualmente si ritiene che tutta l'acqua della Terra provenga da asteroidi locali, comete distanti e dalla nebulosa o nuvola di polvere che è diventata il nostro sole. La presenza di asteroidi secchi nella cintura degli asteroidi cambierebbe i modelli utilizzati per descrivere la composizione chimica del primo sistema solare.

Sugita spiega: “Ciò ha implicazioni per trovare la vita. Esistono innumerevoli sistemi solari là fuori e la ricerca della vita oltre la nostra necessita di una direzione. Le nostre scoperte possono affinare i modelli che potrebbero aiutare a limitare i tipi di sistemi solari a cui dovrebbe mirare la ricerca della vita. "

Ma c'è di più oltre all'acqua; altri composti cruciali per la vita esistono negli asteroidi e Ryugu ha anche alcune sorprese qui. Per capire perché è importante sapere che Hayabusa2 non è l'unico robot terrestre che sta esplorando asteroidi in questo momento. Nel 2016 la NASA ha lanciato OSIRIS-REx che è arrivato al suo asteroide Bennu il 3 dicembre 2018, a quattro anni dal lancio di Hayabusa2.

I due progetti non sono in competizione ma condividono attivamente informazioni e dati che potrebbero aiutarsi a vicenda. I ricercatori confrontano i loro asteroidi per imparare ancora di più di quanto sarebbe possibile se solo potessero sondarne uno. Sebbene allo stesso modo in molti modi, Bennu e Ryugu differiscono significativamente in alcune aree. Sono entrambi estremamente scuri, hanno forme simili a trottole e sono coperti da grandi massi, ma Ryugu contiene molta meno acqua.

Questa discrepanza ha i ricercatori che si grattano la testa.

Non è chiaro come il corpo genitore di Ryugu sia diventato così disidratato. È possibile che sia stato riscaldato internamente da materiali radioattivi o che abbia subito bombardamenti prolungati da altri corpi rocciosi (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Sugita continua: “Speravo che la superficie di Ryugu avesse più varietà, come suggerito dalle precedenti osservazioni a terra. Ma ogni elemento di superficie e masso su Ryugu sembra essere come tutti gli altri, mostrando la stessa scarsità d'acqua.

“Tuttavia, ciò che sembrava limitante è ora illuminante; L'omogeneità di Ryugu dimostra la capacità dei nostri strumenti di acquisire dati sfumati. Serve anche come costante necessaria per confrontare i dati successivi con. Gran parte della scienza riguarda il controllo delle variabili e Ryugu lo fa per noi. "

Mentre Hayabusa2 continua a esplorare i nostri piccoli vicini rocciosi, i ricercatori gradualmente ricostruiscono la sua storia, che è intrecciata con la nostra. Sugita e i suoi colleghi credono che Ryugu provenga da un asteroide genitore largo diverse decine di chilometri, molto probabilmente nelle famiglie di asteroidi Polana o Eulalia.

Sugita conclude: “Grazie alle missioni parallele di Hayabusa2 e OSIRIS-REx, possiamo finalmente affrontare la questione di come sono nati questi due asteroidi.

"Il fatto che Bennu e Ryugu possano essere fratelli e sorelle, pur mostrando alcuni tratti sorprendentemente diversi, implica che ci devono essere molti processi astronomici eccitanti e misteriosi che dobbiamo ancora esplorare."

Ricerca originale: http://dx.doi.org/10.1126/science.aaw0422

Originariamente pubblicato su Scisco media https://sciscomedia.co.uk/hayabusa2-ryugu/