I segreti dell'asteroide svelati da Hayabusa2

Il primo gruppo di dati raccolti dalla sonda Hayabusa2 - in orbita attorno all'asteroide Ryugu - rivela gli indizi sulla formazione dell'oggetto e sulla storia antica, nonché sulle condizioni del primo sistema solare.

La sonda spaziale ha raccolto grandi quantità di immagini e altri dati che forniscono ai ricercatori indizi sulla formazione di Ryugu da un corpo genitore più grande. Questi dettagli dovrebbero, a loro volta, consentire ai ricercatori di stimare meglio quantità e tipi di materiali essenziali per la vita che erano presenti mentre si formava la Terra.

La sonda Hayabusa2 è stata lanciata mercoledì 3 dicembre 2014, in cima a un razzo arancione e bianco alto oltre 50 metri e pesante quasi 300 tonnellate dal centro spaziale Tanegashima nel sud-ovest del Giappone.

Ryugu è un asteroide di tipo C - ricco di carbonio - largo circa 900 m (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Il professor Seiji Sugita del Dipartimento di Scienze della terra e planetarie dell'Università di Tokyo ha supervisionato il lancio di successo: “Non mi sono mai sentito così eccitato e nervoso allo stesso tempo, che non era solo un altro esperimento scientifico in cima a quel razzo. Questo è stato il culmine del lavoro della mia vita e le speranze e i sogni di tutta la mia squadra. "

La sua traiettoria accuratamente calcolata ruotò Hayabusa2 attorno alla Terra per aumentare la velocità in modo da poter raggiungere la sua destinazione nella fascia di asteroidi tra Marte e Giove, arrivando nei tempi previsti al suo obiettivo - l'asteroide Ryugu - mercoledì 27 giugno 2018.

Da allora il veicolo spaziale ha utilizzato una vasta gamma di fotocamere e strumenti per raccogliere immagini e dati su Ryugu che invia continuamente ai ricercatori sulla Terra. Hayabusa2 ha persino effettuato un breve atterraggio morbido sull'asteroide e si sta preparando per un secondo in cui raccoglierà materiale di superficie sciolto - regolite - per tornare sulla Terra. Anche se ci vorrà un altro anno prima che il campione ritorni, nel frattempo la squadra è tutt'altro che inattiva.

Sugita descrive i progressi compiuti finora dalla sonda: “Pochi mesi dopo aver ricevuto i primi dati abbiamo già fatto alcune scoperte allettanti.

“Il principale è la quantità di acqua o la sua mancanza, sembra possedere Ryugu. È molto più secco di quanto ci aspettassimo, e dato che Ryugu è piuttosto giovane (per gli standard degli asteroidi) a circa 100 milioni di anni, questo suggerisce che il suo corpo genitore era in gran parte privo di acqua ”.

Ryugu ha un albedo insolitamente basso, o riflettanza, del 2%, quindi ai nostri occhi è più nero del carbone. Le telecamere di Hayabusa2 sono particolarmente sensibili al fine di risolvere i dettagli (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

I colleghi di Sugita affermano in un documento complementare che vari strumenti su Hayabusa2 tra cui una telecamera a luce visibile e uno spettrometro a infrarossi vicini confermano questa mancanza di acqua.

Questo fatto potrebbe essere molto significativo, poiché attualmente si ritiene che tutta l'acqua della Terra provenga da asteroidi locali, comete distanti e dalla nebulosa o nuvola di polvere che è diventata il nostro sole. La presenza di asteroidi secchi nella cintura degli asteroidi cambierebbe i modelli utilizzati per descrivere la composizione chimica del primo sistema solare.

Sugita spiega: “Ciò ha implicazioni per trovare la vita. Esistono innumerevoli sistemi solari là fuori e la ricerca della vita oltre la nostra necessita di una direzione. Le nostre scoperte possono affinare i modelli che potrebbero aiutare a limitare i tipi di sistemi solari a cui dovrebbe mirare la ricerca della vita. "

Ma c'è di più oltre all'acqua; altri composti cruciali per la vita esistono negli asteroidi e Ryugu ha anche alcune sorprese qui. Per capire perché è importante sapere che Hayabusa2 non è l'unico robot terrestre che sta esplorando asteroidi in questo momento. Nel 2016 la NASA ha lanciato OSIRIS-REx che è arrivato al suo asteroide Bennu il 3 dicembre 2018, a quattro anni dal lancio di Hayabusa2.

I due progetti non sono in competizione ma condividono attivamente informazioni e dati che potrebbero aiutarsi a vicenda. I ricercatori confrontano i loro asteroidi per imparare ancora di più di quanto sarebbe possibile se solo potessero sondarne uno. Sebbene allo stesso modo in molti modi, Bennu e Ryugu differiscono significativamente in alcune aree. Sono entrambi estremamente scuri, hanno forme simili a trottole e sono coperti da grandi massi, ma Ryugu contiene molta meno acqua.

Questa discrepanza ha i ricercatori che si grattano la testa.

Non è chiaro come il corpo dei genitori di Ryugu sia diventato così disidratato. È possibile che sia stato riscaldato internamente da materiali radioattivi o che abbia subito bombardamenti prolungati da altri corpi rocciosi (© 2019 Seiji Sugita et al., Science)

Sugita continua: “Speravo che la superficie di Ryugu avesse più varietà, come suggerito dalle precedenti osservazioni a terra. Ma ogni elemento di superficie e masso su Ryugu sembra essere come tutti gli altri, mostrando la stessa scarsità d'acqua.

“Tuttavia, ciò che sembrava limitante è ora illuminante; L'omogeneità di Ryugu dimostra la capacità dei nostri strumenti di acquisire dati sfumati. Serve anche come costante necessaria per confrontare i dati successivi con. Gran parte della scienza riguarda il controllo delle variabili e Ryugu lo fa per noi. ”

Mentre Hayabusa2 continua a esplorare i nostri piccoli vicini rocciosi, i ricercatori raccolgono gradualmente la sua storia, che è intrecciata con la nostra. Sugita e i suoi colleghi credono che Ryugu provenga da un asteroide genitore largo diverse decine di chilometri, molto probabilmente nelle famiglie di asteroidi Polana o Eulalia.

Sugita conclude: “Grazie alle missioni parallele di Hayabusa2 e OSIRIS-REx, possiamo finalmente affrontare la questione di come sono nati questi due asteroidi.

"Il fatto che Bennu e Ryugu possano essere fratelli e sorelle, ma che presentano tratti sorprendentemente diversi, implica che ci devono essere molti processi astronomici eccitanti e misteriosi che dobbiamo ancora esplorare."

Ricerca originale: http://dx.doi.org/10.1126/science.aaw0422

Originariamente pubblicato su Scisco media https://sciscomedia.co.uk/hayabusa2-ryugu/