Celebrando Jerrie Cobb, pioniera delle donne nello spazio

Jerrie Cobb, una pioniera nel tentativo di portare le donne nello spazio, è deceduta all'età di 88 anni. Questa icona femminista è morta il 18 marzo a Hospice Care nel Sun City Center, ma la sua scomparsa non è stata annunciata al pubblico fino al 18 aprile È meglio conosciuta come membro schietto del Mercury 13 - un gruppo di donne che hanno subito tutti gli stessi test degli uomini di Mercury Seven, ma che non hanno mai viaggiato nello spazio solo per il loro genere.

Geraldyn Menor Cobb è stata la prima donna a superare tutti gli stessi test preliminari degli astronauti Mercury, sebbene questi non siano stati condotti ufficialmente dalla NASA. Viene spesso definita la prima candidata astronauta della NASA, ma l'agenzia spaziale non ha permesso alle donne candidature fino al 1978, ben 15 anni dopo che l'URSS fece di Valentina Tereshkova la prima donna nello spazio. Nel 1983, Sally Ride divenne la prima donna americana a entrare in orbita attorno alla Terra e la prima missione spaziale statunitense pilotata da una donna non ebbe luogo fino al 1995. In preparazione per quel volo, il pilota Eileen Collins invitò Cobb sul sito di lancio come un ospite speciale.

Jerrie Cobb posa accanto a una capsula spaziale Mercury. Credito d'immagine: NASA

“Cobb, insieme ad altre 24 donne, è stato sottoposto a test fisici simili a quelli effettuati dagli astronauti di Mercurio con la convinzione che potesse diventare una tirocinante astronauta. Tutte le donne che hanno partecipato al programma, conosciute come First Lady Astronaut Trainees (FLAT), erano esperte piloti ”, descrive la NASA in una pagina di biografia per la pioniera dello spazio intraprendente.

Prendere il volo

Cobb è nata nel 1931 e ha volato sull'aereo Waco di suo padre a 12 anni, diventando pilota all'età di 16 anni. Due anni dopo, è stata certificata per addestrare altri piloti. Ha frequentato l'Oklahoma College for Women (attualmente University of Science and Arts of Oklahoma) per un anno prima di lasciare la scuola. Guadagnandosi da vivere come giocatrice semi-professionista di softball per le regine di Oklahoma City, ha risparmiato abbastanza denaro per acquistare il suo aereo, un surplus della seconda guerra mondiale Fairchild PT-23.

Volando su un aereo Aero Commander, Cobb stabilì in volo tre record mondiali: il volo non-stop più lungo e il record mondiale di velocità degli aerei leggeri nel 1959, seguito l'anno successivo da un nuovo record per l'altitudine più alta mai raggiunta in un aereo leggero, 37,010 piedi. È stata anche la prima donna a volare al Air Show di Parigi.

Dopo la fine della guerra, la maggior parte dei lavori di volo è andata a piloti di sesso maschile, costringendo Cobb a prendere posizioni meno desiderabili, tra cui spolverare le colture, pattugliare condutture e trasportare avanzi di guerra nell'aeronautica peruviana e in altre località. Durante il suo periodo di trasporto di merci, Cobb è stata arrestata in Ecuador durante il rifornimento, accusata di essere una spia.

Questi risultati hanno attirato l'attenzione degli scout in cerca di donne in grado di gestire i rigori del volo spaziale. Tuttavia, i lavori che immaginavano che le donne svolgessero nello spazio erano i tradizionali "lavori delle donne", come il funzionamento dei telefoni e l'esecuzione di lavori di segreteria.

Il gruppo ha chiesto a Cobb di sottoporsi agli stessi test dei potenziali astronauti del mercurio, un calvario che Cobb ha superato. Raccomandò altri 25 piloti di sesso femminile per i test e anche metà di quelle donne passarono. Le donne che hanno partecipato al programma FLAT, una serie di test condotti dal Dr. Randy Lovelace senza sanzioni ufficiali dalla NASA, sono diventate note come Mercury 13.

Il volo per l'uguaglianza

Nonostante i suoi successi, la copertura mediatica di Cobb era altamente sessista, con notizie che pubblicavano le sue misurazioni e descrivevano i suoi vestiti in dettaglio, come se fosse stata profilata in una rivista di moda.

Nel 1962, Cobb testimoniò prima del Congresso, mentre il legislatore esaminava se alle donne fosse consentito viaggiare nello spazio. Ha anche premuto la NASA per eliminare il requisito secondo cui gli astronauti dovevano essere addestrati come piloti di combattimento. Questa condizione ha creato un ulteriore ostacolo nel portare le donne nello spazio, poiché ai membri del servizio femminile non era consentito allenarsi per il combattimento.

Quando l'Unione Sovietica lanciò Tereshkova nello spazio nel 1963, Cobb pubblicizzò la storia come esempio di come le donne fossero altrettanto capaci degli uomini nel gestire i rigori del volo spaziale.

"Il progetto di test delle donne finanziato privatamente da Lovelace ha ricevuto una rinnovata attenzione da parte dei media quando la cosmonauta sovietica Valentina Tereshkova è diventata la prima donna nello spazio nel 1963. In risposta, Clare Booth Luce ha pubblicato un articolo sulla rivista Life che criticava la NASA e i decisori americani. Includendo le fotografie di tutti i tredici finalisti di Lovelace, i nomi di tutte le tredici donne sono diventati pubblici per la prima volta ”, scrive Margaret A. Weitekamp per la NASA.

I membri del Mercury 13 erano qualificati almeno quanto Tereshkova per volare nello spazio. Ma, come nel caso di troppe donne nella scienza, i loro contributi e capacità sono stati trascurati dai media e dalle organizzazioni scientifiche, a favore delle loro controparti maschili.

L'eredità di Cobb

Negli ultimi anni, Cobb ha trascorso il suo tempo ad aiutare gli altri, volando in Amazzonia come missionaria cristiana, portando cibo e medicine alle persone bisognose. Ha scritto due libri, Women into Space e Solo Pilot. Per il suo lavoro, Cobb è stata insignita della medaglia d'oro alla realizzazione di Amelia Earhart, del Bishop Wright Air Industry Award e di numerosi altri riconoscimenti. L'Organizzazione Nazionale delle Donne fece una campagna per Cobb per essere inviato nello spazio a bordo della navetta spaziale come parte degli studi geriatrici che hanno coinvolto John Glenn, ma quella spinta non ha avuto successo.

Nel 1995, Cobb (terzo da sinistra) fu invitato a guardare il lancio della prima missione spaziale americana pilotata da una donna. Da sinistra a destra sono: Gene Nora Jessen, Wally Funk, Jerrie Cobb, Jerri Truhill, Sarah Ratley, Myrtle Cagle e Bernice Steadman. Credito d'immagine: NASA

Una commedia off-Broadway prodotta nel 2017, Le hanno promesso la luna, era basata sulla vita di Jerrie Cobb.

Cobb fece grandi passi avanti nella lotta per la parità di diritti delle donne mentre il movimento per i diritti civili stava fiorendo e il programma spaziale umano stava appena decollando. Cobb ha svolto un ruolo importante nel portare all'attuale comprensione alla NASA che le donne stanno giocando e continueranno a svolgere ruoli straordinari nell'esplorazione e nella colonizzazione dello spazio. Fu un'ispirazione e una luce guida per le generazioni future.