Charles Darwin era sconvolto. Eccolo, quel famoso scienziato con la barba bianca, che leggeva una lettera del suo giovane allievo. La lettera aveva viaggiato in tutto il mondo, dalla Malesia alla casa di Darwin in Inghilterra, dove stava scrivendo il libro che sarebbe diventato il suo massimo splendore. A quel giorno di luglio del 1858, Darwin era già uno scienziato affermato.

Per due decenni, ha lentamente scritto On the Origin of the Species, il libro che ha reso Darwin uno degli scienziati più famosi del 19 ° secolo e una figura storica degna di foto in ogni libro di testo di scienze della scuola media. Ma la bozza non era ancora terminata. E il 1 ° luglio, questa lettera arrivò in battello a vapore dal suo giovane allievo, e descriveva una teoria esattamente come quella che Darwin stava cucinando da due decenni.

La lettera era di un giovane scienziato di nome Alfred Russel Wallace. La teoria era la selezione naturale. Nel caso abbiate dimenticato, la selezione naturale è la teoria ormai comprovata secondo cui gli organismi più adatti ai loro ambienti sopravvivono e producono più prole con quegli stessi genotipi, mentre altri muoiono. Si ritiene che sia il passo più cruciale nel processo di evoluzione: "la sopravvivenza del più adatto". Gli scienziati all'epoca sapevano che l'evoluzione stava accadendo, ma non avevano ancora capito come. La teoria di Darwin (e, apparentemente, quella di Wallace) cambierebbe radicalmente lo studio dell'evoluzione e la nostra comprensione del mondo che ci circonda.

Darwin iniziò a formulare la sua versione della teoria alla fine del 1830, secondo i suoi articoli e la corrispondenza. Ci ha lavorato in silenzio per 20 anni, raccogliendo dati e costruendo un caso il più forte possibile. Ha inviato il suo lavoro e le sue teorie agli amici, ma non ha scritto o letto nulla per il consumo pubblico. Ma durante quel periodo, lui e Wallace corrispondevano, con Darwin che agiva come una sorta di mentore, e Wallace inviava specie di uccelli Darwin dai suoi studi in Sud America e Asia. Sebbene stessero discutendo delle loro scoperte, nessuno dei due ha scritto all'altro sulle loro teorie sull'evoluzione. Fu solo quando arrivò la lettera di Wallace che Darwin si rese conto che loro - due uomini, ai lati opposti del mondo, su tempistiche totalmente diverse - erano giunti alla stessa identica conclusione.

Charles Darwin intorno al 1855 (a sinistra) e Alfred Russel Wallace intorno al 1860 (a destra). Crediti: Bettmann (a sinistra) e Mondadori Portfolio (a destra) tramite Getty Images

Nel maggio 1857, Darwin scrisse a Wallace per dire: "Posso chiaramente vedere che abbiamo pensato molto allo stesso modo e in una certa misura sono giunti a conclusioni simili [...] oso dire che sarai d'accordo con me sul fatto che è molto raro trovare concordare piuttosto da vicino con qualsiasi documento teorico. " Ma questo era qualcos'altro. Questa lettera, inviata il 1 luglio 1958, esponeva esattamente la teoria di Darwin. "Non ho mai visto una coincidenza più sorprendente", scrisse Darwin a un amico due settimane dopo aver ricevuto la lettera di Wallace. “Se Wallace avesse scritto il mio [manoscritto] nel 1842, non avrebbe potuto fare un breve riassunto migliore! Persino i suoi termini ora sono i capi dei miei capitoli. "

Mentre il processo di Darwin per arrivare alla teoria della selezione naturale, come dettagliato nelle sue note, è venuto attraverso un attento studio e cronaca del mondo che lo circonda per un lungo periodo di tempo, Wallace è stato uno scienziato più frenetico. Gli studiosi ritengono che Wallace abbia formulato la maggior parte della sua teoria in soli tre anni. Durante quel periodo, esiste solo un indizio contemporaneo del suo processo di pensiero. In una lettera scritta poche settimane dopo, Wallace rivela la sua ossessione per gli scarabei tigre sulle isole che ha visitato, che corrispondevano al colore e al fango in cui vivevano. Era troppo strano per essere un incidente, presumeva Wallace.

Stranamente, però, gli scienziati hanno impiegato diversi periodi di tempo per giungere alle loro conclusioni. Sia Darwin che Wallace affermarono di essere stati ispirati dopo aver letto il libro di Thomas Malthus del 1798, Essay on the Principle of Population, che sosteneva il controllo della popolazione, sostenendo che mentre gli umani si riproducono rapidamente ed esponenzialmente, la produzione di cibo non poteva che aumentare in modo aritmetico. (Malthus credeva che la terra fosse in grado di fornire cibo solo per qualcosa come 9 miliardi di persone, un problema che gli scienziati moderni si stanno già trovando nel mezzo di.) Darwin lesse questa teoria nel 1838 e iniziò immediatamente a incorporarla nel suo lavoro , mentre Wallace non ha letto e visto la sua rilevanza fino al 1846.

"Improvvisamente mi balenò addosso ... in ogni generazione l'inferiore sarebbe inevitabilmente ucciso e il superiore sarebbe rimasto - cioè, il più adatto sarebbe sopravvissuto", ha scritto Wallace. Eccola lì: la teoria che ha cambiato l'evoluzione. Wallace lo scrisse e lo spedì a Darwin. Erano due menti sulla stessa pista, che si trascinavano nello stesso posto nello stesso momento a velocità selvaggiamente diverse. Naturalmente, nessuno dei due ha capito perché si è verificata la selezione naturale. Quella scoperta fu fatta da Gregor Mendel e dalle sue piante di piselli, sebbene non sarebbe stato realizzato come l'aspetto che sfuggì a Wallace e Darwin per altri 30 anni.

Il tempo, forse, è il più grande innovatore. "Le scoperte sono derivati ​​dal loro tempo, piuttosto che presentarsi del tutto a caso", ha scritto il sociologo Robert K. Merton, elencando altre scoperte scientifiche simultanee, tra cui il calcolo, il telefono e l'automobile. In questa serie, esploreremo alcuni di questi, ma anche come il tempo crea tendenze anche nell'arte e nella cultura. Di tutte le scoperte simultanee nella storia, tuttavia, la selezione naturale rimane unica. È uno dei pochi esempi registrati di un'idea che non è venuto solo a due persone dalla stessa ispirazione, ma è stato anche annunciato contemporaneamente.

Darwin fu stupito nel ricevere la sua esatta teoria da un altro scienziato. Stava per perdere due decenni della sua vita perché un ragazzo più giovane era arrivato lì più rapidamente? Darwin scrisse a due colleghi scienziati - un geologo di nome Charles Lyell e un botanico di nome Joseph Hooker - a cui aveva mostrato le prime bozze del suo lavoro. I due organizzarono che un documento contenente questa scoperta fosse letto in una riunione della società di biologia. Il documento di 18 pagine includeva un'introduzione di Lyell e Hooke che spiegava le circostanze straordinarie. "Questi signori", ha iniziato il lavoro sul serio, "indipendentemente e sconosciuti l'uno all'altro, hanno concepito la stessa teoria molto ingegnosa."

E così avevano. La lettura ha continuato a includere alcuni dei manoscritti inediti di Darwin, una lettera di Darwin a un professore di Harvard per dimostrare che Darwin aveva avuto questi pensieri per due decenni, così come la lettera di Wallace in pieno.

Nessuno dei due era presente per la lettura del giornale. Wallace era ancora dall'altra parte del globo e Darwin era impegnato a piangere la morte di suo figlio di 19 mesi. Il documento è stato pubblicato su un diario quel mese. Il mese successivo, Darwin pubblicò il suo manoscritto a lungo preoccupato come L'origine delle specie. Il libro divenne subito popolare, facendo di Darwin un nome familiare. Fu quella popolarità immediata che lanciò Darwin nei libri di storia - davanti a Wallace. Nel suo libro Darwinismo, Wallace scrisse, "[T] il suo vasto, questo cambiamento totalmente inedito nell'opinione pubblica è stato il risultato del lavoro di un uomo, ed è stato realizzato nel breve spazio di vent'anni!"

Wallace era anche famoso durante la sua vita, ma il suo nome non ha continuato a essere trasmesso al pubblico dopo la sua scomparsa. Al momento della sua morte, nel 1913, Wallace era ancora famoso, ma poiché non ebbe il successo (o la fortuna) di Darwin nel raggiungere il pubblico tradizionale, fu presto dimenticato. Era solo una svolta del destino o della casualità dell'età che Darwin fosse più vecchio e più avanti nella sua teoria quando Wallace si evolveva nello stesso posto. In un certo senso, Darwin era semplicemente quello che abbiamo naturalmente selezionato.