Hubble rivela le origini di Ippocamp: la piccola luna di Nettuno che non dovrebbe essere lì

Hippocamp è una piccola luna nata dalla violenza planetaria, secondo una ricerca condotta utilizzando il telescopio spaziale Hubble (HST). Questo minuscolo satellite naturale sembra essersi rotto, miliardi di anni fa, dal suo compagno più grande, Proteus.

Gli astronomi che utilizzano il telescopio spaziale Hubble hanno scoperto Hippocamp nel 2013, ma la scoperta è arrivata con una domanda intrigante. La luna fu trovata in orbita vicino a 12.000 chilometri (7.500 miglia) al vicino molto più grande, Proteo. Una simile vicinanza normalmente spingerebbe il satellite più piccolo fuori dall'orbita del suo pianeta ospite, o lo farebbe schiantare contro la luna più grande. Ciò ha portato gli astronomi a duplicare Hippocamp "La luna che non dovrebbe essere lì".

"La prima cosa che abbiamo capito è che non ti aspetteresti di trovare una luna così piccola proprio accanto alla più grande luna interna di Nettuno. In un lontano passato, data la lenta migrazione verso l'esterno della luna più grande, Proteus era una volta il luogo in cui Hippocamp è ora ", ha dichiarato Mark Showalter dell'Istituto SETI.

L'impressione di un artista di Ippocampo (in primo piano) in orbita attorno a Nettuno, con Proteus sullo sfondo. Questa luna è troppo piccola e distante per vedere i dettagli della superficie dalla Terra, anche usando il telescopio spaziale Hubble. Credito d'immagine: NASA, ESA e J. Olmsted (STScI)

Proteus ha un diametro di 418 chilometri (260 miglia), circa le dimensioni dello stato dell'Ohio. Tuttavia, questo nano Hippocamp, che misura solo 34 km (20 miglia) da un lato all'altro, le dimensioni di una grande città. È la seconda più grande delle lune di Nettuno e la più distante dal suo pianeta delle lune interne.

Proteus, come visto da Voyager 2 nel 1989. Questa è una delle lune più scure del Sistema Solare, riflettendo solo il sei percento della luce che colpisce la sua superficie. Credito d'immagine: NASA / JPL

Nel 1989, quando Voyager 2 superò Nettuno, l'astronave individuò un grande cratere di impatto su Proteus, probabilmente il risultato di un impatto cometario in un lontano passato. Gli astronomi hanno capito che una collisione così massiccia avrebbe avuto abbastanza energia per mandare in frantumi la luna. Questa nuova scoperta rivela l'evento scheggiato da un pezzo di Proteus, mettendolo in orbita attorno a Nettuno, come una luna nuova che vediamo oggi come Ippocampo.

Le lune di Nettuno hanno un passato violento e caotico. Molto tempo fa, questo pianeta ha catturato un corpo enorme dalla Cintura di Kupier, che oggi vediamo come la sua più grande luna, Tritone. La gravità di questo oggetto, lungo 2.700 km (quasi 1.700 miglia), ha fatto a pezzi le prime lune di Nettuno. Lentamente, i detriti dei primi satelliti si sono riuniti, riunendosi per formare le lune che vediamo oggi intorno al pianeta. La formazione di Hippocamp da una successiva collisione cometaria classifica questo corpo come un satellite di terza generazione.

Mentre la maggior parte delle lune di Nettuno orbitano vicino al pianeta, inclusi Ippocampo e Proteo, il potente Tritone traccia un percorso più ampio in tutto il mondo. Credito immagine: NASA, ESA e A. Feild (STScI)

“Sulla base delle stime delle popolazioni di comete, sappiamo che altre lune nel sistema solare esterno sono state colpite da comete, distrutte e riaccrescate più volte. Questa coppia di satelliti fornisce un'illustrazione drammatica del fatto che le lune sono talvolta divise dalle comete ", spiega Jack Lissauer del Centro ricerche Ames della NASA.

Ippocamp era originariamente noto come S / 2004 N 1 quando è stato scoperto, prima di essere assegnato il suo nuovo nome. Il moniker deriva da creature marine di origini greche e romane, con la parte superiore del corpo di un cavallo e la parte inferiore di un pesce. L'Unione Astronomica Internazionale (IAU), l'organizzazione che fornisce nomi ufficiali agli oggetti nello spazio, richiede che le lune di Nettuno siano chiamate come esseri acquatici nella mitologia greca e romana.

Insieme a Urano, Nettuno è classificato come un gigante di ghiaccio. Nonostante il nome, relativamente poco ghiaccio d'acqua è come trovato sotto la sua densa atmosfera. Si pensa che il nucleo del pianeta sia costituito da roccia, circondato da un denso oceano di acqua, metano e ammoniaca. L'atmosfera che vediamo quando guardiamo questo mondo è composta principalmente da idrogeno, elio e metano.

Finora, Voyager 2 è l'unico veicolo spaziale che abbia mai visitato questo pianeta più lontano del Sistema Solare.