Non sovraccarichiamo la neuroplasticità

Certo, il tuo cervello è più dinamico di quanto si pensasse. Ma sfruttare questi poteri è complicato.

Illustrazione di Nick Vokey; immagine sorgente di _DJ_ (CC)

Da quando i ricercatori hanno scoperto che, contrariamente alla credenza precedente, il cervello adulto può far crescere nuove cellule nervose, la neuroplasticità è stata un argomento caldo. La saggezza convenzionale aveva precedentemente ritenuto che il cervello adulto non potesse cambiare fisicamente molto, per non parlare della crescita di nuove cellule. In sostanza, i neuroscienziati avevano ipotizzato che dopo la giovane età adulta, la struttura del cervello fosse messa in cemento virtuale, fino a quando la malattia, l'invecchiamento o la morte non lo hanno distrutto.

Quella posizione non ha mai avuto molto senso. Mentre si invecchia è sicuramente più difficile man mano che si invecchia, accade chiaramente tutto il tempo e, per fortuna, gli adulti cambiano completamente completamente le proprie idee e comportamenti. E come potrebbe essere che l'interazione con l'ambiente possa cambiare strutturalmente il tuo cervello mentre sei giovane, ma mai più dopo aver raggiunto l'età legale per bere? Ma questo è fondamentalmente il modo in cui la scienza è stata trasmessa al pubblico.

Ora il pendolo ha oscillato dall'altra parte. Negli ultimi decenni c'è stata un'esplosione di libri e articoli per divulgare l'idea che il cervello adulto può davvero cambiare, non solo funzionalmente, ma strutturalmente. Tra il 1992 e il 2008, secondo Google Ngram, l'uso del termine "neuroplasticità" nei libri è aumentato di otto volte. Molti di questi autori sostengono che le possibilità della plasticità sono pressoché infinite: può ripristinare la vista, l'udito e il movimento delle persone con disabilità o invertire lesioni cerebrali, malattie mentali e malattie.

In The Brain’s Way of Healing, ad esempio, lo psichiatra Norman Doidge include una serie di aneddoti sorprendenti: una donna che ha guarito il suo dolore cronico completamente disabilitante visualizzandolo; un uomo che ha domato la sua malattia di Parkinson con l'esercizio fisico; e altri che hanno superato la cecità, gravi lesioni cerebrali e altre condizioni profondamente compromettenti utilizzando laser non invasivo o stimolazione cerebrale elettrica.

Le storie sono avvincenti e l'autore cita studi sulle singole tecniche utilizzate. Tuttavia, molti dei pazienti sono guidati in modo non comune, il che è importante perché molte delle tecniche descritte richiedono pratiche intense, che richiedono tempo, a lungo termine e ripetitive. Quelli che non comportano sforzi così estenuanti tendono a utilizzare la tecnologia dubbia. Ad esempio, la tecnica laser all'inizio sembrava promettente, ma non all'altezza della sua presentazione aneddotica come un modo per ripristinare la funzione in gravi lesioni cerebrali.

Ciò che abbiamo qui è un'assurdità new-age dei vecchi tempi in una nuova bottiglia: la neuroplasticità è fondamentalmente un riconfezionamento di "mente sulla materia": anche tu, attraverso la pura volontà o tramite alcune luci puntate alla tua testa, puoi passare dall'essere devastantemente malato a completamente guarito.

Se riusciamo davvero a capire cosa può e non può fare la neuroplasticità - e perché non è sempre positivo - potremmo ottenere informazioni sul trattamento del dolore cronico e delle malattie mentali.

Questo non vuol dire che gli aneddoti non offrano speranza che in alcuni casi il cervello possa ripararsi. Spesso può essere fatto ripetendo intensamente un nuovo comportamento. Tali storie sono reali e tali casi devono essere studiati. Ma questi tipi di recuperi sono sempre stati visti in occasioni, anche quando si pensava che il cervello fosse relativamente rigido.

Se riusciamo davvero a capire cosa può e non può fare la neuroplasticità - e perché non è sempre positivo - potremmo ottenere informazioni sul trattamento di molti problemi medici dal dolore cronico alla malattia mentale.

Sembra rischioso

Una definizione scivolosa di neuroplasticità affligge il tuo cervello sa più di quanto pensi, dallo psicologo Niels Birbaumer. Alcune parti del libro sono dedicate, mirabilmente, al debunking dell'idea che le persone con disabilità gravi come la sindrome "bloccata", che non sono in grado di comunicare o muoversi, non dovrebbero avere qualità di vita. Birbaumer lavora con tali pazienti e dice che molti di loro, una volta insegnato loro a comunicare, si concentrano su determinati pensieri per segnalare l'intento, descrivere stati d'animo normali, persino la felicità e non desiderano finire la propria vita. Tuttavia, questi pazienti sono ancora paralizzati e devono comunicare lentamente e in modo inefficiente. Mentre la neuroplasticità può consentire loro di imparare a comunicare, non è certo una cura o un ripristino della salute. Il loro cervello non sta dimostrando una grande capacità di cambiare e recuperare.

Più avanti nel libro, Birbaumer cerca di presentare prove che un cervello può disimparare disturbi psichiatrici come fobie e disturbo post-traumatico da stress. Ma promette troppo mentre promuove alcune tattiche eticamente discutibili (per non dire altro!).

Ad esempio, Birbaumer trasmette un aneddoto in cui guida "come un maniaco" nel tentativo di aiutare un uomo traumatizzato che aveva avuto diversi incidenti automobilistici gravi e, ovviamente, aveva paura di guidare. Durante la prima di queste cavalcate selvagge, il paziente "ha vomitato ed evacuato il contenuto del suo intestino e della vescica sul mio rivestimento". Secondo l'autore, questa estrema "terapia dell'esposizione" alla fine ha permesso all'uomo di riprendere a guidare se stesso.

Esistono forme di terapia dell'esposizione che comportano affrontare le proprie paure per riqualificare il cervello e possono essere efficaci per alcune fobie e alcuni casi di PTSD. Ma per evitare effettivamente di peggiorare queste condizioni, l'esposizione viene eseguita lentamente e l'intensità viene aumentata molto gradualmente, con al paziente viene sempre dato il massimo senso di controllo sulla situazione.

Dato che ai pazienti viene chiesto di affrontare ripetutamente i loro peggiori incubi, anche quando viene fatto gradualmente questa terapia ha tassi di abbandono enormemente elevati. In effetti, alcuni pazienti sono effettivamente traumatizzati e peggiorano. Tuttavia, nel libro non vengono presentati casi di fallimento.

Tutto ciò ricorda che la plasticità è complicata e spesso sfuggente. E deve essere: fondamentalmente, essere di plastica - ma solo fino a un certo punto - è ciò che fa il cervello straordinariamente complesso.

Come ricablare

My Plastic Brain di Caroline Williams e Neuroplasticità di Mo Costandi lo chiariscono. (Costandi è un collaboratore di NEO.LIFE.) Né è un libro di cure miracolose o racconti di persistenza o resistenza sovrumana. Invece, entrambi forniscono informazioni sul modo in cui la plasticità influenza costantemente le nostre vite.

In alcuni casi, è utile che il cervello cerchi rapidamente di automatizzare le sequenze di comportamento. È così che impari a suonare musica o andare in bicicletta o a capire una nuova lingua, tutte attività che possono essere svolte a quasi tutte le età, anche se è più facile quando sei più giovane.

La plasticità che lo consente, tuttavia, viene a scapito di una plasticità successiva, una volta acquisita un'abilità. Le cattive abitudini sono più difficili da annullare che da stabilire in primo luogo. Ecco perché fioriscono dipendenze, depressione e altre malattie mentali. Una volta che il cervello ripete una serie di azioni abbastanza spesso - che si tratti di assumere un farmaco per far fronte, rimuginare su un pensiero angosciante o diventare ansioso in situazioni sociali - anche questi possono diventare reazioni automatiche, facili passaggi in cui il cervello può scivolare.

Un po 'di dolore cronico sembra essere anche una forma di plasticità canaglia. In queste sindromi, un falso segnale può essere amplificato al punto che continua a ripetersi e rafforzarsi, molto tempo dopo che la fonte originale del dolore è scomparsa.

Pensa alla plasticità da una prospettiva di sviluppo. All'inizio della vita, quando il cervello è più plastico, vengono impostati modelli che modellano le nostre reazioni a esperienze successive. Se la tua infanzia e la tua infanzia sono traumatiche, il tuo sistema di stress sarà cablato in modo molto diverso. Se poi scopri da adolescente che assumere droghe ti aiuta a far fronte, non solo sarà estremamente difficile uscire da quel modello, ma non hai anche creato modelli per altri modi di affrontare.

Tuttavia, non è impossibile creare nuovi modelli. È solo che la quantità di ripetizione necessaria per produrre l'apprendimento aumenta enormemente quando è passato un periodo sensibile in cui il cervello è più aperto a specifici tipi di apprendimento, come l'infanzia o l'adolescenza. Ci vorrà molto, molto più ripetizione di nuove abilità per produrre cambiamenti duraturi nel comportamento. Riconoscerlo dovrebbe dare forma al modo in cui trattiamo questi problemi: aspettarsi che qualcosa come una dipendenza cambi quasi all'istante, senza tempo per la ripetizione seria di nuove abilità, non è realistico e può essere estremamente demoralizzante. Allo stesso modo, qualcuno con lesioni cerebrali o ictus ha bisogno di più terapia fisica il più presto possibile e il più spesso possibile. Riconoscere quanta ripetizione è necessaria è importante. Altrimenti, la lentezza del cambiamento renderà il lavoro inutile.

I farmaci psichedelici come l'LSD e la psilocibina sembrano influenzare la plasticità, motivo per cui l'interesse per gli usi terapeutici di queste sostanze sta crescendo.

È importante anche comprendere la chimica che consente la plasticità. L'esercizio fisico, ad esempio, sembra aumentare il rilascio di fattori di crescita nervosa che consentono al cervello di ricablare. Può essere estremamente utile in malattie come il Parkinson, anche se raramente può fermare la sua progressione. È interessante notare che anche gli antidepressivi influiscono sulla plasticità: possono effettivamente consentire a un cervello bloccato in un solco problematico di saltar fuori. Farmaci come Prozac hanno dimostrato di aiutare le persone a recuperare la funzione dopo l'ictus, un effetto che si ritiene possa derivare dall'influenza di questi farmaci sulla plasticità. Ma non possono lavorare da soli. Possono consentire la plasticità, ma la plasticità non si verifica se non esiste un'esperienza che la solleciti.

Anche i farmaci psichedelici come l'LSD e la psilocibina sembrano influenzare la plasticità, motivo per cui l'interesse per gli usi terapeutici di queste sostanze sta crescendo. Anche qui il farmaco stesso è principalmente un catalizzatore: il modo in cui le persone interpretano la loro esperienza è importante nel determinare come cambiano di conseguenza.

Siamo solo all'inizio della nostra comprensione della neuroplasticità, ma solo un senso di base di come funziona ha già portato nuove conoscenze sui trattamenti medici e psicologici che comportano l'apprendimento, non solo l'assunzione di una pillola. La neuroplasticità può essere sfruttata anche in altri modi nuovi, purché non manteniamo le nostre menti così aperte che il nostro cervello cada.