Vita su Marte? Hai rocce nella tua testa?

Marte è stato associato alla vita extraterrestre per oltre un secolo, anche se è improbabile che sogni di esseri avanzati, cavalcando in hovercraft. Tuttavia, conosciamo il ghiaccio d'acqua nascosto sotto la ruvida superficie di Marte, all'interno del quale possiamo trovare resti fossilizzati della vita, o forse semplici organismi che stanno ancora facendo emergere un'esistenza nell'era moderna.

Sia la NASA che l'Unione Europea (in collaborazione con la Russia) invieranno veicoli spaziali su Marte nel 2020 per cercare la vita, passata o presente, sul Pianeta Rosso. Questi esploratori robotici sono progettati per esaminare rocce ignee vulcaniche che dominano il paesaggio marziano. Tuttavia, qui sulla Terra, i fossili si trovano quasi sempre nelle rocce sedimentarie, costruite strato per strato nel tempo. In preparazione al viaggio su Marte, i ricercatori svedesi stanno studiando fossili all'interno delle strutture di rocce ignee qui sulla Terra, sperando di imparare cosa cercare nei fossili marziani.

Il concetto di artista del rover Mars 2020 della NASA che esplora la superficie del Pianeta Rosso. Credito d'immagine: NASA / JPL-Caltech

"I reperti fossili della Terra si basano quasi esclusivamente sui reperti nelle rocce sedimentarie, mentre le rocce ignee sono state considerate sterili della vita, tra cui una documentazione fossile di vite passate. Poiché le rocce vulcaniche marziane saranno prese di mira nella ricerca di biosignature, la mancanza di una documentazione fossile analogica terrestre costituisce un evidente ostacolo all'obiettivo scientifico della missione ", hanno scritto i ricercatori in un articolo pubblicato su Frontiers in Earth Science.

Questo posto è una vera immersione

Molto al di sotto del fondale oceanico più profondo, si possono ancora trovare fossili di antichi microbi, alcuni dei quali risalgono a 3,5 miliardi di anni fa. All'interno di questo paesaggio dove la luce del sole non cade mai, batteri, funghi e altre microscopiche forme di vita consumano roccia ignea - e reciprocamente - come sostentamento. Queste forme di vita riempiono cavità e fessure nelle rocce, dove si fossilizzano dopo la morte, formando occasionalmente fossili.

Fossili del fondo oceanico, come questo prodotto da antichi funghi, potrebbero aiutare i ricercatori a imparare a cercare segni di vita, passati o presenti, su Marte. Credito d'immagine: Dr. Magnus Ivarsson

I progetti di trivellazioni profonde possono portare alla superficie questi documenti geologici dei primi giorni di vita sulla Terra, che possono essere esaminati da geologi e altri ricercatori che mettono insieme la storia della vita sul nostro pianeta. Fortunatamente per i ricercatori che studiano la vita su Marte, la crosta oceanica sulla Terra è simile, per molti aspetti, alle rocce ignee che compongono la superficie marziana, consentendo la produzione di una guida preliminare ai fossili marziani.

"Proponiamo un" atlante vulcanico in microfossile "per aiutare a selezionare i siti target per le missioni in cerca di prove di vita extraterrestre, come la NASA Mars mission 2020 ed ExoMars. L'atlante potrebbe anche aiutarci a riconoscere come potrebbero apparire i microfossili di Marte, identificando le biosignature associate a diversi tipi di microbi fossilizzati ”, afferma il dott. Magnus Ivarsson del Museo svedese di storia naturale.

"Studiare se c'è vita su Marte o studiare come è iniziato l'universo, c'è qualcosa di magico nel respingere le frontiere della conoscenza. È qualcosa che fa quasi parte dell'essere umano ".
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La struttura di antichi fossili può fornire una grande quantità di informazioni sulla vita di miliardi di anni nel nostro passato. Studiando gli isotopi di carbonio, nonché le informazioni chimiche all'interno delle rocce, i ricercatori sono in grado di produrre analisi dettagliate di queste strutture arcaiche. Questo studio potrebbe aiutare a determinare quali tipi di vita potrebbero essere stati preservati nella roccia ignea, nonché le condizioni in cui potrebbero essersi formati.

Il passato e il futuro del pianeta rosso

Marte era un tempo un pianeta acquatico, ma perse gran parte della sua atmosfera e dell'acqua miliardi di anni fa, probabilmente a causa di potenti tempeste di polvere che attraversano il pianeta. Nonostante abbia un clima desertico, Marte rimane uno dei posti migliori nel Sistema Solare per trovare vita extraterrestre.

La missione ExoMars consiste in un rover, costruito dall'Agenzia spaziale europea (ESA), e un laboratorio scientifico stazionario, progettato da scienziati e ingegneri russi. Il rover è chiamato in onore di Rosalind Franklin, un pioniere nella ricerca genetica che ha dedotto la struttura del DNA prima di Watson e Crick.

La missione Mars 2020 esaminerà la crosta marziana e sigillerà i campioni della crosta marziana in contenitori, pronti per un viaggio sulla Terra da una missione futura. Osservando i fossili della prima età della vita sulla Terra, potremmo presto avere un'idea migliore di quali rocce esaminare e forse (un giorno) portare ai laboratori qui sul nostro pianeta.