Le gazze che vivono in gruppi più grandi sono uccelli più intelligenti

Secondo uno studio appena pubblicato, le gazze australiane che vivono in gruppi più grandi mostrano un aumento delle prestazioni cognitive rispetto a coloro che vivono in gruppi più piccoli e questo, a sua volta, è collegato ad un maggiore successo riproduttivo. I risultati di questo studio suggeriscono che l'ambiente sociale di questi uccelli favorisce sia lo sviluppo che l'evoluzione dell'intelligenza

di GrrlScientist per Forbes | @GrrlScientist

Gazza australiana occidentale maschio adulto (Gymnorhina tibicen dorsalis) (credito: Benjamin Asthon.)

Vivere in gruppo può essere una sfida. I legami sociali devono essere formati e mantenuti; le relazioni di terzi devono essere tracciate; e si deve imparare ad anticipare le azioni degli altri nel gruppo; e tutte queste abilità richiedono un alto livello di intelligenza. Inoltre, è stato proposto che almeno alcune delle sfide associate alla vita in gruppi socialmente complessi possano spiegare i comportamenti sociali degli esseri umani, in particolare la cultura e la civiltà.

Secondo l'ipotesi dell'intelligenza sociale, le esigenze della vita sociale guidano lo sviluppo e l'evoluzione dell'intelligenza negli animali. Sebbene questa sia un'idea controversa, la ricerca precedente ha suggerito che una maggiore intelligenza è collegata al gruppo che vive nell'uomo, ai pesci ciclidi in cattività e ai macachi in cattività. Ma la relazione tra dimensione del gruppo e cognizione negli animali selvatici è sconosciuta.

"Una delle principali teorie sull'evoluzione dell'intelligenza, l'ipotesi dell'intelligenza sociale, prevede che l'abilità cognitiva avanzata si sia evoluta come conseguenza delle esigenze di vivere in sistemi sociali complessi", scrive l'ecologo comportamentale, Benjamin Ashton, nella posta elettronica. Il Dr. Ashton, che ora è un ricercatore post dottorato, è stato un dottorando presso l'Università dell'Australia occidentale quando ha progettato e condotto questo studio per testare l'intelligenza sociale in un uccello selvatico comune e diffuso, la gazza australiana, Gymnorhina tibicen.

Gazza giovanile dell'Australia occidentale (Gymnorhina tibicen dorsalis; primo piano), con il suo gruppo familiare (sfondo), alla ricerca di creature senza spinte o squishy da mangiare. (Credito: Benjamin Asthon.)

Nonostante il suo nome, la gazza australiana non è affatto collegata alle gazze che gli europei e gli americani hanno familiarità. Quelle gazze sono membri della famiglia dei corvidi, mentre la gazza australiana è un membro di una piccola famiglia di passeriformi, Artamidae. Il caratteristico piumaggio in bianco e nero della gazza australiana ha ispirato il nome confuso di questo uccello. Queste gazze si verificano solo in Australia e nelle regioni meridionali della Nuova Guinea.

La gazza australiana è un uccello canoro allevatore cooperativo che vive in gruppi familiari stabili che possono risiedere nello stesso territorio per anni quando le condizioni sono buone. Sono onnivori e spesso possono essere individuati sondando il terreno con le loro lunghe banconote bluastre, alla ricerca di gustose creature senza spin, come i vermi, da mangiare. Questi uccelli sono sedentari e territoriali e, come puoi vedere su YouTube (ad esempio), sono famosi per diventare piuttosto aggressivi nei confronti degli umani che si avvicinano troppo ai loro nidi in primavera - un comportamento che ha ispirato ciclisti e corridori australiani a mappare luoghi precisi dove si verificano tali attacchi (ad es. MagpieAlert 2017).

Il dottor Benjamin Asthon e una delle sue materie di studio, una gazza selvaggia dell'Australia occidentale (Gymnorhina tibicen dorsalis). (Credito: Università dell'Australia occidentale.)

“Le gazze hanno presentato un'opportunità davvero unica per indagare su questa ipotesi, perché (1) vivono in gruppi di dimensioni comprese tra 3 e 15 individui, (2) sono davvero ben abituati [alle persone], quindi potremmo presentarli con i compiti cognitivi e (3) abbiamo monitorato la popolazione dello studio per oltre 5 anni, in modo da poter incorporare vari aspetti della storia della vita delle gazze nelle analisi ”, ha affermato il Dr. Ashton via e-mail. "[F] o esempio, registriamo la loro attività di allevamento, foraggiamento di efficienza e li pesiamo anche."

Per aiutare con questo progetto, il Dr. Ashton ha riunito un team di collaboratori, i suoi supervisori di dottorato (Mandy Ridley e Alex Thornton) e il suo assistente di campo (Emily Edwards) e insieme hanno testato le prestazioni cognitive delle gazze selvagge quando si confronta con un giocattolo puzzle innescato con un pezzettino di mozzarella. Tutti questi uccelli vivono nella periferia della capitale dell'Australia occidentale, Perth. Il Dr. Ashton e i suoi collaboratori hanno misurato e analizzato le prestazioni cognitive individuali in 56 uccelli selvatici (21 erano giovani) di 14 gruppi, di dimensioni variabili da 3 a 12 individui, utilizzando quattro diversi compiti progettati per misurare i loro processi cognitivi, compresa la loro memoria spaziale. Ogni uccello di prova è stato temporaneamente isolato dal suo gruppo sociale in modo che nessuno dei suoi colleghi potesse imparare osservando la sessione di addestramento dell'uccello di studio.

Maschio adulto (notate la nuca bianca nevosa e il dorso) la gazza australiana occidentale (Gymnorhina tibicen dorsalis) lavora per trovare il formaggio nascosto in un giocattolo puzzle di legno con

Come prevede l'ipotesi dell'intelligenza sociale, il Dr. Ashton e i suoi collaboratori hanno scoperto che la dimensione del gruppo era il più forte predittore delle prestazioni cognitive degli adulti in tutti e quattro i compiti. Questi compiti includevano un compito di autocontrollo in cui la gazza non poteva beccare il boccone di formaggio all'interno di un cilindro trasparente ma invece poteva accedere al formaggio solo dall'estremità aperta del cilindro, che si trovava di fronte all'uccello di prova. Un altro test ha comportato l'insegnamento della materia in esame per associare un particolare colore come segnale che un pezzo nascosto di formaggio poteva essere trovato in un contenitore dello stesso colore e un test di memoria che prevedeva la ricerca di formaggio nascosto in uno degli otto pozzi in un "foraggiamento di legno" griglia "giocattolo puzzle.

Gli uccelli adulti e giovani sono stati testati ripetutamente e i risultati non erano ambigui: gli uccelli che vivevano in gruppi più grandi padroneggiavano i compiti più velocemente degli uccelli che vivevano in gruppi più piccoli.

"I nostri risultati suggeriscono che l'ambiente sociale svolge un ruolo chiave nello sviluppo della cognizione", ha affermato Ashton. "Non è puramente una cosa genetica, ci deve essere una sorta di fattore ambientale in gioco."

Questi studi hanno anche dimostrato che questa relazione tra dimensione del gruppo e intelligenza è emersa presto - già 200 giorni dopo la nascita degli uccelli giovanili.

Nonostante questi risultati, esiste un'ipotesi contrastante che sostiene che la "saggezza collettiva" di un gruppo possa compensare le stupide scelte fatte da un singolo individuo. Poiché i cervelli sono organi molto costosi ed energicamente impegnativi da creare e mantenere, questa idea ha senso e un recente studio ha scoperto dimensioni cerebrali più piccole nelle specie di picchio che vivono in gruppi sociali più grandi e di lunga durata (ref).

Questi studi sollevano interrogativi sulle differenze tra le storie di vita delle gazze australiane e dei picchi che possono creare questi risultati contrastanti: l'intelligenza si sviluppa come risultato del numero di relazioni che un individuo ha all'interno di un gruppo sociale stabile? Cosa succede all'intelligenza quando il gruppo sociale è instabile? Le relazioni benefiche o le relazioni antagoniste sono più influenti nello sviluppo e nella promozione dell'intelligenza?

Un'altra scoperta interessante nello studio del Dr. Ashton è che l'intelligenza è fortemente legata al successo riproduttivo nelle femmine - le femmine più intelligenti hanno dato il via a più ragazze, anche se il Dr. Ashton e i suoi collaboratori non sono sicuri del perché.

"Potrebbe essere che le femmine più intelligenti siano più brave a difendere i loro pulcini o i loro giovani, il che aumenta il successo riproduttivo", ha ipotizzato il Dr. Ashton. "O potrebbero alimentare alimenti di qualità migliore [per i loro pulcini]."

"[I nostri risultati] suggeriscono anche una relazione positiva tra prestazioni cognitive femminili e successo riproduttivo, indicando che esiste il potenziale per la selezione naturale di agire sulla cognizione", ha detto il dott. Ashton. "Insieme, questi risultati supportano l'idea che l'ambiente sociale svolge un ruolo importante nell'evoluzione cognitiva".

Per esaminare alcune di queste domande, il Dr. Ashton sta già studiando i motivi precisi per cui le femmine "più intelligenti" hanno un maggiore successo riproduttivo.

Fonte:

Benjamin J. Ashton, Amanda R. Ridley, Emily K. Edwards e Alex Thornton (2017). Le prestazioni cognitive sono legate alle dimensioni del gruppo e influiscono sul fitness nelle gazze australiane, Nature | doi: 10.1038 / nature25503

Anche citato:

Natalia Fedorova, Cara L. Evans e Richard W. Byrne (2017). Vivere in gruppi sociali stabili è associato alla riduzione delle dimensioni del cervello nei picchi (Picidae), Biology Letters | DOI: 10.1098 / rsbl.2017.0008

Originariamente pubblicato a Forbes il 9 febbraio 2018.