La NASA scopre l'anello di polvere di mercurio, accenni di asteroidi nascosti vicino a Venere

di Joel Hruska

La polvere, nella maggior parte dei contesti, non è molto interessante. Per gli astronomi, tuttavia, la polvere può essere una vera miniera d'oro. Una volta visti solo come un fastidio per il suo ruolo nel bloccare la nostra visione di oggetti stellari distanti, gli ultimi decenni hanno dimostrato che la polvere gioca un ruolo critico nei processi a lungo termine del ciclismo materiale dell'universo. Ha un ruolo nella formazione di stelle e pianeti. Due nuovi rapporti della NASA sulle scoperte nel sistema interno evidenziano scoperte relative alla polvere riguardanti Mercurio e Venere.

Prenderemo prima Mercurio, data la posizione del pianeta. Una coppia di ricercatori, Guillermo Stenborg e Russell Howard, volevano cercare prove di una regione priva di polvere teorizzata per esistere vicino al Sole, dove la sua temperatura è abbastanza calda da vaporizzare la polvere del tutto. Usando i dati inviati dal satellite STEREO (Osservatorio sulle relazioni solari e terrestri) della NASA, hanno esaminato le fotografie scattate dal satellite per rilevare la presenza di polvere attorno al sole. L'obiettivo finale era capire quale tipo di ambiente la sonda solare Parker della NASA incontrerà nel suo viaggio di sette anni verso la nostra stella e la sua missione di assaggiare la bassa corona solare. (La sonda spaziale Parker è piuttosto interessante.)

"Non siamo davvero polvere di persone", ha detto Howard, che è anche il principale scienziato per le telecamere su STEREO e Parker Solar Probe che fotografano la corona. "La polvere vicino al Sole si manifesta solo nelle nostre osservazioni e, generalmente, l'abbiamo gettata via."

Mentre lavorava su un modello che avrebbe permesso loro di identificare le aree prive di polvere nelle fotografie, il team ha notato che alcune aree della nuvola di polvere erano più luminose di altre. In particolare, attorno al Sole c'era un anello di circa il cinque percento più luminoso, seduto direttamente nell'orbita di Mercurio. In precedenza si credeva che Mercurio fosse troppo piccolo e troppo vicino al Sole per catturare un anello di polvere.

Asteroidi del Vampiro Venusiano

Le informazioni di Venere suggeriscono asteroidi nascosti che non abbiamo mai rilevato nella stessa orbita di Venere. Come la Terra, Venere orbita in un gigantesco anello di polvere. Nel nostro caso, tuttavia, quella polvere ha una fonte nota: asteroidi nella fascia esterna degli asteroidi.

Anche se oggi non è il nostro argomento principale, c'è una nota a margine che inserirò qui. Circa il 5 percento di tutti gli asteroidi che sono stati trovati sulla Terra provengono da un'unica fonte: Vesta. Potresti non pensare che gli asteroidi tra Marte e Giove troverebbero molta casa sulla Terra, ma finiscono qui con una frequenza sorprendente. Il motivo che conosciamo tanto quanto facciamo di Vesta, in effetti, è in parte dovuto al fatto che ne abbiamo trovato tanta parte in superficie. Esiste un processo in tre fasi mediante il quale materiale proveniente da un impatto massiccio su Vesta meno di un miliardo di anni fa è stato trasferito in orbite che alla fine si sono intersecate con le nostre.

In questo caso, i ricercatori hanno rilevato un anello orbitale di polvere attorno a Venere, simile alla Terra. Non furono tuttavia in grado di costruire un modello che portò all'esistenza di un tale anello. Apparentemente non esiste un metodo per Giove per seminare asteroidi nell'orbita di Venere allo stesso modo; l'inserimento orbitale nei pianeti interni diventa più difficile a causa della velocità richiesta. Il Sole diventa anche banalmente più difficile da perdere man mano che ci si avvicina.

Se Venere non catturasse materiale dalla cintura degli asteroidi, da dove potrebbero provenire questi asteroidi? Gli astronomi ipotizzano un piccolo gruppo di asteroidi, tenuti in un rapporto orbitale 1: 1 con Venere, mettendoli sul lato più lontano dell'orbita del pianeta in un dato momento. Tali asteroidi potrebbero esserci sfuggiti più facilmente di quanto si pensi. Il sistema solare interno è difficile da esaminare perché, dal nostro punto di vista, stiamo fissando vicino al sole per farlo.

Questo video mostra come Mercurio e Venere ruotano attorno al Sole dalla prospettiva della Terra e, sebbene sia un po 'sfocato, offre una visione utile della sfida inerente a queste osservazioni:

La quantità di polvere nell'intera orbita di Venere non equivale a molto: se compressa in una singola roccia, si tradurrebbe comunque in un asteroide di poco più di due miglia di diametro. Ma il modello degli astronomi suggerisce che un piccolo gruppo di asteroidi nella giusta orbita di risonanza avrebbe potuto sopravvivere dalla formazione del sistema solare fino ai giorni nostri, seminando l'orbita di Venere con una nuvola di polvere formata dagli stessi elementi primordiali che formavano il sistema solare.

Mentre tali asteroidi potrebbero teoricamente derivare da collisioni planetarie, il fatto che questo gruppo sia teorizzato in una risonanza orbitale 1: 1 sul lato opposto dell'orbita di Venere rende ciò improbabile. Qualsiasi materiale lanciato nello spazio da un impatto catastrofico simile a quello che avrebbe potuto creare la Luna terrestre sarebbe ricaduto su Venere o sarebbe stato trascinato verso il Sole. Inoltre, l'atmosfera spessa di Venere frena sostanzialmente i detriti in entrata (o in uscita).

Immagine del Goddard Space Flight Center della NASA / Mary Pat Hrybyk-Keith

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Originariamente pubblicato su www.extremetech.com il 15 marzo 2019.