Neuroplasticità e benessere mentale: il nostro percorso in avanti

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Sono un membro della Mental Wellness Initiative del Global Wellness Institute. Di recente abbiamo pubblicato il nostro Libro bianco - Benessere mentale: percorsi, prove e orizzonti. Ho contribuito con una sezione sulla neuroplasticità, che sarà condivisa nei prossimi e nei prossimi post.

Il benessere mentale si riferisce alla nostra salute psicologica ed emotiva. Il termine comprende anche il senso generale di benessere negli aspetti fisici, sociali, occupazionali, spirituali, finanziari e ambientali della nostra vita. È un processo attivo lungo tutto l'arco della vita che comporta scelte consapevoli e intenzionali per vivere una vita sana, intenzionale e appagante. Ci consente di realizzare il nostro potenziale, affrontare gli stress quotidiani, lavorare in modo produttivo e contribuire in modo significativo alla nostra comunità e società.

Le pratiche di benessere esistono da secoli e millenni nel promuovere la salute e l'armonia. Tuttavia, non siamo stati in grado di fornire una spiegazione della "scienza solida" per i loro benefici sottostanti fino agli ultimi decenni, grazie in gran parte all'avvento della rivoluzione delle tecnologie di ricerca nell'imaging cerebrale e nella genetica molecolare. Durante gli anni '90, coniato il Decennio del cervello, la nostra comprensione della struttura più complessa nell'universo ha subito un cambiamento radicale di paradigma. A quel tempo, la comunità scientifica era abbastanza convinta che il cervello fosse fisso e incapace di cambiare quando raggiungiamo la nostra età adulta. Inoltre, abbiamo pensato che tutti fossero nati con un numero fisso di cellule cerebrali che sarebbero inevitabilmente diminuite con l'età, senza possibilità di rigenerarsi. Questa triste convinzione implicava che non potevamo cambiare molto né migliorare significativamente noi stessi una volta raggiunta l'età adulta. Come dice il proverbio, "Non puoi insegnare a un vecchio cane nuovi trucchi."

Ora abbiamo prove scientifiche sostanziali che spiegano come le abitudini di benessere promuovano il nostro cervello a cambiare e ricablare se stesso attraverso un processo permanente chiamato Neuroplasticità.

Fortunatamente, ci siamo tutti smentiti. Abbiamo scoperto che le cellule staminali esistono realmente nel cervello adulto. Inoltre, queste cellule cerebrali neonatali hanno la capacità di svilupparsi in neuroni funzionali maturi per aiutare la memoria e l'apprendimento in un processo straordinario chiamato neurogenesi. In altre parole, possiamo aggiungere gigabyte e aggiornare il sistema operativo del nostro cervello nella nostra vecchiaia!

Ora abbiamo prove scientifiche sostanziali che spiegano come le abitudini di benessere promuovano il nostro cervello a cambiare e ricablare se stesso attraverso un processo permanente chiamato Neuroplasticità. Il rafforzamento e l'integrazione delle connessioni neurali nelle regioni cerebrali di livello superiore, in particolare la corteccia prefrontale (PFC), sono fondamentali per i benefici delle pratiche di benessere.

Acquisendo una conoscenza più approfondita della neuroplasticità e delle sue applicazioni pratiche, possiamo sfruttare meglio il suo potenziale incommensurabile, potenziando noi stessi e gli altri verso una crescita significativa e un cambiamento positivo. Ci assicureremo che non solo sopravvivere nel nostro mondo moderno in rapido cambiamento, ma impareremo a prosperare sia individualmente che collettivamente in un panorama mutevole di imprevedibilità e incertezza. Con la consapevolezza, la conoscenza e la pratica della neuroplasticità auto-diretta, possiamo raggiungere il benessere mentale e generale.

neuroplasticità

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si riferisce alla capacità intrinseca e dinamica del nostro cervello di alterare continuamente la sua struttura e funzione per tutta la vita.

Neuroplasticità significa semplicemente cambiamento nel sistema nervoso. Si riferisce alla capacità intrinseca e dinamica del nostro cervello di alterare continuamente la sua struttura e funzione per tutta la vita. I cambiamenti neurali si verificano su più livelli, che vanno dal microscopico all'osservabile e comportamentale. Accade su scale temporali diverse, che vanno da semplici millisecondi a anni e decenni.

Per tutta la durata della nostra vita, l'età può essere il fattore più importante nel determinare la capacità di cambiamento del nostro cervello.

La plasticità cerebrale può essere positiva, adattiva e favorevole o negativa, disfunzionale e indesiderabile. I cambiamenti neurali positivi si riflettono nelle capacità e nelle prestazioni migliorate osservate nell'acquisizione di conoscenze o abilità. D'altra parte, la plasticità negativa si manifesta come un declino o una perdita di capacità funzionale, che si verifica nel normale invecchiamento, lesioni cerebrali e ictus. Cattive abitudini, tossicodipendenza e dolore cronico sono esempi di plasticità disadattata indesiderata.

Il tempo è essenziale nella neuroplasticità. Per tutta la durata della nostra vita, l'età può essere il fattore più importante nel determinare la capacità di cambiamento del nostro cervello. La neuroplasticità è più forte durante i nostri primi cinque anni di vita (Fig. 1). In questo primo periodo critico di plasticità dipendente dall'attività, le connessioni neurali si formano a un ritmo immensamente rapido. Questa finestra di elevata plasticità ci fornisce la preziosa capacità di apprendere con enorme facilità. Siamo in grado di acquisire nuove competenze attraverso la semplice osservazione, immersione e interazioni nel nostro ambiente sociale. In questo periodo critico, abbiamo bisogno di ricevere esperienze sociali di base e stimolazione multisensoriale, oppure potremmo rischiare di diventare incapaci di acquisire le abilità e le capacità più avanzate più avanti nella vita.

Esperienze Costruisci Brain Architecture

Figura 1. Sviluppo del cervello umano. Nelson, CA (riutilizzato con il permesso)
Durante i periodi di sviluppo sensibile di "Usalo o perdilo", le connessioni neurali diventano più forti e permanenti attraverso un uso ripetuto, mentre le connessioni si indeboliscono e si eliminano se non vengono utilizzate.

Il potenziale di plasticità del nostro cervello diminuisce in modo esponenziale durante i primi cinque anni e poi costantemente in seguito, riflettendo sia una diminuzione del tasso di formazione delle connessioni neurali sia un aumento del tasso di potatura delle connessioni non utilizzate. Questi cambiamenti neurali variano in frequenza e durata tra le diverse regioni del cervello, in modo tale che le aree sensoriali e linguistiche del cervello maturino prima e siano meno in grado di cambiare in seguito nella vita. Durante i periodi di sviluppo sensibile di "Usalo o perdilo", le connessioni neurali diventano più forti e permanenti attraverso un uso ripetuto, mentre le connessioni si indeboliscono e si eliminano se non vengono utilizzate. Quindi, la ripetizione è la chiave dell'apprendimento e della padronanza.

Durante l'infanzia, l'adolescenza e la prima età adulta, il nostro PFC rimane straordinariamente plastico, formando ampie connessioni e reti con altre regioni del cervello per sviluppare funzioni e abilità cognitive superiori, collettivamente conosciute come funzioni esecutive. Le regioni di livello superiore del cervello che sottomettono le capacità di funzione esecutiva hanno periodi sensibili di plasticità nella prima infanzia e di nuovo nell'adolescenza (Fig. 2). Il processo sottostante che riflette questa vasta plasticità è opportunamente descritto nell'assioma delle neuroscienze: “I neuroni che si accendono insieme, si collegano. Neuroni che si sparano, si separano. "

Figura 2. Competenze nelle funzioni esecutive incorporate nei primi anni dell'adulto. Center on the Developing Child all'Università di Harvard (riutilizzato con il permesso)

Durante la durata della vita, la quantità di sforzo fisiologico richiesto per formare nuove connessioni neuronali aumenta nel tempo (Fig. 3). Nella nostra adolescenza, dobbiamo fare uno sforzo maggiore per imparare qualcosa di nuovo rispetto all'infanzia. Dopo aver raggiunto la prima età adulta, l'apprendimento e l'eliminazione delle cattive abitudini diventano sempre più difficili da raggiungere. Pertanto, se vogliamo imparare una nuova abilità o sbarazzarci di un'abitudine indesiderabile, è davvero meglio iniziare prima che poi.

Figura 3. La plasticità cerebrale attraverso la durata della vita. Pat Levitt (riutilizzato con il permesso).

Nella nostra età adulta dalla metà alla fine, il nostro cervello che invecchia continua a subire graduali cambiamenti nella struttura e nella funzione. La maggior parte dei normali cambiamenti neurali legati all'età si manifestano come declino delle capacità cognitive, influenzando settori come l'attenzione, l'apprendimento, la memoria e la velocità di elaborazione.

È importante sottolineare che nella prima infanzia manca intrinsecamente l'autonomia e la capacità di prendere decisioni informate. Di conseguenza, dipendiamo completamente dai nostri genitori, dagli operatori sanitari e da altre persone influenti per nutrirci e guidarci nella giusta direzione verso una vita significativa e produttiva. Inoltre, l'esposizione precoce ai traumi o alle avversità può avere effetti profondi legati allo stress sul cervello con potenziali conseguenze per tutta la vita.

In periodi prolungati di stress, l'attività dell'amigdala, il nostro centro di elaborazione emotiva, predomina sulla nostra PFC (Fig. 4). Questa risposta allo stress da "lotta, fuga o congelamento" attiva percorsi neurali di livello inferiore, orientando la plasticità del nostro cervello a favore dell'adattamento a una vita in modalità sopravvivenza. I fattori di stress psicosociale nell'infanzia come la povertà, la separazione e il divorzio dei genitori, l'abbandono emotivo, l'abuso psicologico, fisico o sessuale e / o le malattie mentali e l'uso di sostanze nel nostro ambiente domestico influiscono negativamente sullo sviluppo del nostro PFC. Una vita in uno stato di stress cronico ci condiziona a diventare ansiosi, difensivi e reattivi, piuttosto che curiosi e giocosi. Potremmo essere a rischio di lotte perpetue nella vita, affrontando difficoltà e fallimenti a scuola, lavoro e relazioni. Raggiungere il benessere mentale in età adulta può essere difficile e persino percepito come irraggiungibile in casi estremi.

Figura 4. Circuiti corticali prefrontali contro amigdala: il passaggio dalle condizioni di non stress a quelle di stress. Arnsten AFT (riutilizzato con il permesso).

Lo stress tossico fa deragliare lo sviluppo sano

Gli effetti negativi dell'abbandono e del trauma del nostro passato, tuttavia, possono essere mitigati e persino annullati migliorando la neuroplasticità positiva e impegnandosi per una vita di benessere mentale. Con una comprensione più profonda degli effetti e dell'impatto delle nostre scelte di vita, abitudini e comportamenti, possiamo autorizzarci a realizzare e sfruttare la plasticità del nostro cervello verso una crescita positiva e trasformativa.

Il mio prossimo post presenta la scienza dietro le applicazioni pratiche delle pratiche di benessere mentale nel guidare la neuroplasticità positiva nel cambiare e ricablare il cervello. Clicca qui per leggere!