La nuova scoperta rafforza il caso di Elusive Planet 9

di Joel Hruska

Anni dopo il rilevamento proposto, Planet 9 rimane ostinatamente assente dalle nostre carte astronomiche. La prova della sua esistenza si trova solo indirettamente, nelle orbite di un numero di oggetti trans-nettuniani, o TNO, che seguono traiettorie intorno al sole che implicano collettivamente la presenza di un altro pianeta più grande nei lontani confini del sistema solare.

Il problema più grande con Planet 9 è che non l'abbiamo trovato. Il problema più grande per coloro che vogliono sostenere che non esiste è che continuiamo a trovare prove che lo fanno. Il pezzo più recente - rock? - di prove è il TG387 del 2015, colloquialmente noto come "Il Goblin". Ciò che rende il Goblin così interessante è ciò che non fa: vale a dire, interagire con altri pianeti nel sistema solare. Non si avvicina mai abbastanza a Giove, Saturno, Urano o Nettuno per essere influenzati gravitazionalmente da loro. Tuttavia, la sua orbita attorno al sistema solare mostra che è chiaramente influenzato da qualcosa.

Tutti i "pianeti giganti" si trovano nella parte più a destra dell'immagine sopra. Questo è quanto lontano da noi il TG387 2015 è.

"Non interagisce mai con nulla di cui siamo a conoscenza nel sistema solare", afferma Scott Sheppard, astronomo del Carnegie Institution for Science e co-scopritore del TG387 del 2015. "In qualche modo, doveva superare questa orbita allungata in passato, e questa è la grande domanda: con cosa ha interagito per arrivare [lì]?"

Le simulazioni matematiche mostrano solo una reale possibilità: il 2015 TG387 è stato spostato nella sua orbita altamente allungata dalle interazioni con un corpo più grande, uno che si adatta alle caratteristiche assunte del nostro ipotetico Pianeta 9. Parte del problema con la ricerca del pianeta reale è che i corpi escono da questo lontano dal sole sono estremamente deboli. Il Goblin trascorre la maggior parte del tempo troppo lontano dalla Terra per essere rilevato dai telescopi e può essere visto solo quando si trova nel suo approccio più vicino al Sole, cosa che accade solo ogni 40.000 anni. In altre parole, l'unica ragione per cui l'abbiamo trovata è perché si trova nel posto giusto nella sua orbita (a circa 300 km di diametro, Goblin è sostanzialmente più piccolo di Cerere).

Ci sono critici della teoria del Pianeta 9, compresi quelli che credono che la gravità collettiva di questi piccoli oggetti possa averli spinti in strane orbite ellittiche o che l'intero problema sia un artefatto di campionamento dal solo esame di una piccola porzione di cielo. Se vediamo queste insolite orbite ellittiche in tutto il sistema solare, significherebbe che sono causate da qualcos'altro (nessuno si aspetta che lo spazio sia pieno di pianeti invisibili che sfrecciano).

È presto in tutti i casi. Il pianeta 9 potrebbe essere semplicemente troppo lontano dalla Terra per essere osservato al momento, grazie a una combinazione di albedo di superficie fioca, distanza e noi che non sappiamo dove guardare. I precedenti rilievi del cielo hanno chiarito molti oggetti che non sono là fuori; non pensiamo, ad esempio, che esista un modo in cui un pianeta delle dimensioni di Giove possa nascondersi ovunque nelle vicinanze. Ma ci sono ancora lacune nelle nostre conoscenze che potrebbero nascondere una palla di ghiaccio lontana.

Ora leggi: potremmo non aver bisogno di "Planet 9" per spiegare orbite insolite nel sistema solare esterno, quasi due anni dopo, non sappiamo ancora se il pianeta nove esiste e il pianeta teorico 9 potrebbe essere un pianeta canaglia non originario del nostro solare sistema

Originariamente pubblicato su www.extremetech.com il 3 ottobre 2018.