L'inattività fisica non è una qualità umana, neppure nella società moderna

Esplorare il "paradosso dell'esercizio" nell'evoluzione dei primati

Quando si tratta di salute umana, dobbiamo concentrarci sulle nostre differenze evolutive piuttosto che sulle nostre somiglianze. (Credito fotografico: Andre Mouton su Pexels)

È facile iscriversi all'idea che tutto ciò che una volta era buono per i nostri antenati è ancora buono per noi. Quando si tratta delle nostre scelte di vita oggi, c'è una pretesa generale che gli esseri umani, come la maggior parte degli altri animali, siano naturalmente pigri. Tuttavia, la società moderna sta proponendo una logica secondo cui abbiamo sbagliato strada. Più approfondiamo la scienza, più diventa chiaro che l'attività fisica non deve essere semplicemente trattata come un modo per contrastare il nostro stile di vita sedentario, ma piuttosto che siamo progettati biologicamente per richiedere esercizio fisico. E nonostante tutte le prove che suggeriscono che dovremmo muoverci nella direzione opposta, la nostra società continua a favorire una cultura fisicamente inattiva.

In una recente pubblicazione su Scientific American, il dott. Herman Pontzer, un antropologo evoluzionista della Duke University, sottolinea che "a differenza dei nostri cugini delle scimmie, gli esseri umani hanno bisogno di alti livelli di attività fisica per essere in buona salute". Questo certamente non dovrebbe sorprendere nessuno . Sempre più ricerche stanno confermando che l'esercizio fisico è vantaggioso praticamente per tutti i processi molecolari sottostanti eseguiti dalle nostre cellule. A sua volta, l'esercizio fisico porta a miglioramenti nella salute cardiovascolare, respiratoria e metabolica; apprendimento, memoria e cognizione migliorati; funzione immunitaria superiore; la conservazione della massa muscolare e della densità ossea; e un quantificabile effetto anti-invecchiamento. Mentre l'influenza positiva dell'attività fisica sulla salute è quasi inconfutabile, rimane la domanda sul perché un comportamento così energicamente costoso sia diventato così importante per noi. In altre parole, il risparmio energetico è generalmente accettato come un approccio stabile alla sopravvivenza, quindi perché noi, come esseri umani, dobbiamo spendere così tanta energia attraverso l'esercizio?

Come specie dominanti sul pianeta, che regna sul regno animale, ci godiamo il lusso di essere affascinati dalla biodiversità terrestre. Dalle imponenti giraffe che si affacciano sul porto di Sydney allo zoo di Taronga, alle foche acrobatiche che emergono comicamente dall'acqua di Skansen, il museo all'aperto di Stoccolma, la vita, in tutte le sue forme strane e diverse, attira folle in tutto il mondo. Tuttavia, nonostante le notevoli differenze nelle strategie di sopravvivenza e nelle apparenze tra le specie, possediamo una innata curiosità per le creature che riflettono maggiormente la nostra stessa natura. Vediamo così tanto di noi stessi nei nostri parenti primati che, a volte, i nostri vizi e le nostre virtù sembrano meno paralleli a quelli di un altro animale di quanto non facciano lo stesso comportamento.

L'ultima volta che ho visitato uno zoo, il recinto delle scimmie sembrava un microcosmo oscuro del nostro mondo. Non potevo fare a meno di chiedermi se una specie così intelligente potesse essere fisicamente, mentalmente e socialmente sana, vivendo in un ambiente artificiale. Da un lato, le loro vite sono state fantastiche. Erano ben nutriti e si prendevano cura di loro, non avevano predatori di cui preoccuparsi e, per la maggior parte, si divertivano, ridendo, mangiando e governando i giorni lontani. D'altra parte, devi chiederti se questa era la vita che la natura intendeva per loro. Sicuramente si stanno perdendo qualcosa in natura. Non sarebbero più sani, più vigili e socialmente stimolati nel loro ambiente naturale?

Esiste un sorprendente parallelo tra la vita moderna e ciò che possiamo osservare in una comunità chiusa di primati. I progressi tecnologici hanno sicuramente reso le nostre vite più confortevoli e continuano a proteggerci dalle difficoltà che altrimenti dovremmo superare in natura. Ma, mentre ci allontaniamo dallo stile di vita umano che si è evoluto in natura, ci si sente sempre più che abbiamo creato una nostra gabbia. Almeno quando si tratta di attività fisica, non sembra che stiamo usando la nostra comprensione scientifica dell'evoluzione umana per massimizzare la nostra salute, la nostra produttività o la nostra felicità.

Mentre preservare l'energia attraverso l'inattività fisica può essere benefico per molte specie del pianeta, può essere dannoso per noi. E la semplice ragione di ciò è che la selezione naturale non è perfetta. È più un'approssimazione in corso del modo migliore per sopravvivere in un mondo in cui le pressioni selettive cambiano costantemente.

In effetti, ci sono molte "imperfezioni" nel corpo umano. Ad esempio, la maggior parte degli animali non ha bisogno di consumare vitamina C perché possono produrla biochimicamente nelle loro cellule. Tuttavia, l'uomo e altri primati portano una mutazione in uno dei geni necessari per la produzione di vitamina C. Questa mutazione significa che un enzima critico, il gulonolactone ossidasi, non è funzionale e che non possiamo più sintetizzare la vitamina C. Mentre non possiamo tornare indietro nel tempo per vederlo da soli, la teoria accettata è che mentre i nostri antenati hanno iniziato a consumare una dieta ricca di vitamina C (frutta), la pressione selettiva per la produzione di questo nutriente è stata persa. Nel corso del tempo, questa mutazione è diventata più comune, al punto che ora dobbiamo ottenere la vitamina C nella nostra dieta. La nostra dipendenza dall'approvvigionamento di vitamina C non è una strategia perfetta e ci mette a rischio di sviluppare lo scorbuto se falliamo. Persino tratti apparentemente benefici possono essere persi quando non sono più essenziali.

Ma cosa c'entra questo con l'esercizio? Sebbene non possiamo sapere con certezza come si sia svolta la storia evolutiva, è plausibile che abbiamo sviluppato un requisito per l'attività fisica. Parte dell'essere umano sta affrontando il "paradosso dell'esercizio", per svolgere un'adeguata attività fisica al fine di ottimizzare la nostra salute, preservando allo stesso tempo l'energia in modo da non sprecare le nostre risorse.

Non siamo soli, tuttavia, nel nostro requisito di esercizio. Poetzer sottolinea inoltre che la nostra dipendenza dall'attività fisica non è un'anomalia nel regno animale. Ad esempio, mentre la maggior parte delle specie ittiche pompano attivamente l'acqua attraverso le branchie per respirare, ci sono diverse specie predatorie che hanno perso questo tratto nel tempo. Invece, questi pesci sono in grado di assorbire ossigeno mentre l'acqua si muove passivamente attraverso le branchie. Ma c'è un problema: per continuare a respirare devono essere costantemente in movimento.

Quasi certamente gli umani si sono evoluti per essere efficaci cacciatori-raccoglitori a lungo raggio. A differenza di molti dei nostri parenti primati, questo significava che dovevamo coprire grandi distanze nella nostra vita quotidiana, cosa che non dobbiamo più fare oggi. Se l'esercizio fisico è veramente la nostra impostazione predefinita, ne consegue che la vita moderna ci impedisce di ottimizzare molti aspetti della nostra salute, che si sono evoluti insieme con uno stile di vita attivo.

Oltre ai benefici apparentemente infiniti della normale attività fisica, ci sono altri indizi del nostro passato evolutivo che suggeriscono che la salute umana dipende dall'esercizio fisico?

In primo luogo, rispetto ad altri primati, gli esseri umani sono camminatori molto economici e corridori altamente adattati, che si riflettono nella struttura anatomica dei nostri arti. Si pensa che la nostra alta economia di movimento faciliti l'allocazione di più risorse al cervello, il nostro organo più energicamente costoso.

Studi recenti hanno anche suggerito che la longevità umana, che è notevolmente maggiore della maggior parte dei mammiferi, potrebbe essere diventata possibile solo a causa dell'esercizio. Una delle nostre caratteristiche distintive è una durata della vita estesa oltre i nostri anni riproduttivi. Mentre ci sono molte teorie sul perché questo potrebbe essersi evoluto, tutti necessitano che siamo rimasti fisicamente e mentalmente sani durante l'età avanzata. Dato che la nostra longevità probabilmente si è evoluta nonostante una suscettibilità genetica allo sviluppo della demenza e delle malattie cardiovascolari, si ritiene che gli effetti protettivi dell'esercizio contro lo sviluppo di placche vascolari e neurali siano stati un prerequisito per una vita lunga e sana. Questa suscettibilità genetica è stata conferita da una variante del gene dell'apolipoproteina E, che è ancora presente nella popolazione umana oggi. E c'è sicuramente una crescente quantità di prove che dimostrano gli effetti neuroprotettivi dell'attività fisica sull'invecchiamento del cervello.

Infine, la nostra comprensione della relazione tra attività fisica e cervello sembra adattarsi al meglio al "Modello di capacità adattiva" recentemente proposto, il che suggerisce che il cervello umano è ottimizzato in modo univoco per l'esercizio regolare come impostazione predefinita. Questo potrebbe essersi evoluto a causa dell'elevato livello di stimolazione cognitiva che è stato impegnato durante l'attività fisica mentre sviluppavamo uno stile di vita da cacciatore-raccoglitore. In questo modello, la neurodegenerazione e il declino cognitivo possono essere stimolati da livelli insufficienti di attività fisica e stimolazione cognitiva perché mantenere il cervello è energicamente costoso e quindi dispendioso quando non viene utilizzato.

Mentre ci sono molte domande che rimangono senza risposta, credo che possiamo tranquillamente dire che il nostro stile di vita si sta allontanando ulteriormente da quello che si è evoluto. A differenza dei nostri compagni primati al recinto, abbiamo la chiave della nostra libertà e abbiamo la scienza per dimostrarlo. Non ci siamo evoluti per essere pigri, ma piuttosto, ci siamo evoluti per conservare energia. La società moderna ha in gran parte rimosso le esigenze fisiche e cognitive della caccia e della raccolta, ma la nostra salute dipende ancora molto dagli alti livelli di esercizio fisico che abbiamo sviluppato nel corso della storia evolutiva.

Naturalmente, non rinunciamo ai comfort della tecnologia moderna per tornare a uno stile di vita primitivo. Ma possiamo usare i nostri progressi biomedici per costruire una società più sana, più felice e più produttiva. L'inattività fisica è una forma di pigrizia che la nostra società ha creato. Siamo stati accuratamente curati nel credere che rilassarci sul divano tutto il giorno ci faccia sentire meglio che fare un allenamento. Molti di noi temono così tanto di fare esercizio fisico da scusarsi per evitarlo.

Ma non dovremmo conoscere meglio dati tutti i benefici dell'esercizio fisico sulla nostra salute e felicità? Come può qualcosa di così critico per il nostro benessere essere così poco attraente? E perché i nostri sistemi educativi e luoghi di lavoro non riescono a promuovere la risorsa naturale più conosciuta per l'apprendimento e la produttività?

Non ho una risposta ma, quando si tratta di esercitare, a volte il mondo può sembrare più un recinto che un deserto. Una cosa che so per certo è che abbiamo sicuramente perso un trucco. Secondo tutte le prove scientifiche, prendere parte all'attività fisica è ciò che una volta ci rendeva umani.