Gli assassini con un gene della violenza dovrebbero avere frasi più leggere?

Anthony Blas Yepez ha ucciso un uomo. È colpa del suo DNA?

Credito: grandeduc / iStock / Getty Images Plus

Nel 2015, Anthony Blas Yepez è stato condannato a più di 22 anni di prigione dopo aver ucciso George Ortiz, il nonno della sua ragazza.

Tre anni prima, Yepez e la sua ragazza vivevano con Ortiz quando, secondo le testimonianze, Ortiz aveva colpito la ragazza di Yepez in faccia. Yepez dice di non essere sicuro di quello che è successo dopo, ma che "deve essere svenuto". Quando arrivò, era in cima a Ortiz, che sanguinava e sembrava morto. Yepez e la sua ragazza hanno quindi versato olio da cucina sulla vittima, lo hanno dato fuoco e sono fuggiti dalla scena nella macchina di Ortiz.

Ora, l'avvocato di Yepez, Helen Bennett, sta cercando un nuovo processo per il suo cliente - e fa affidamento su un argomento insolito: che Yepez è geneticamente incline ad agire violentemente a causa del "gene guerriero".

In particolare, Bennett sostiene che Yepez ha bassi livelli dell'enzima monoamina ossidasi A (MAOA). Alcune ricerche implicano che le persone con un basso MAOA non regolano correttamente le sostanze chimiche nel cervello, il che può provocare un'aggressione anormale. Entro la fine dell'anno, la Corte suprema del New Mexico dovrebbe rivedere il caso.

"Ora è il momento che i tribunali inizino ad analizzare questa intersezione tra scienza e diritto".

Secondo Bennett, Yepez ha bassi livelli di MAOA e ha subito abusi durante l'infanzia. (Alcune prove suggeriscono che il trauma infantile combinato con un basso MAOA può portare a problemi antisociali.)

"In determinate circostanze con persone con una certa composizione genetica che hanno avuto esperienze di abusi o traumi durante l'infanzia, il loro libero arbitrio può essere invaso da questo impulso alla violenza", dice Bennett a Medium.

Non è la prima volta che Bennett tenta questa discussione per Yepez. Nel 2015, ha cercato di introdurre la teoria del gene guerriero nelle prove del caso, ma al momento il giudice l'ha respinta. Bennett spera in un secondo colpo.

"Ora è il momento che i tribunali inizino ad analizzare questa intersezione tra scienza e diritto", afferma. "Poiché la scienza avvolge e tocca così tanti aspetti della nostra società, spetta davvero ai tribunali impegnarsi in questa considerazione".

Nel 1993, il genetista Han Brunner e i suoi colleghi hanno scoperto una mutazione genetica condivisa da cinque generazioni di uomini in una sola famiglia olandese con una storia di violenza. Come Brunner e i suoi colleghi hanno descritto nel loro studio, un uomo ha cercato di violentare sua sorella, un altro ha cercato di correre sopra il suo capo con la sua auto, e un altro sarebbe entrato nelle camere delle sue sorelle di notte con un coltello per costringerli a spogliarsi. Almeno due degli uomini erano anche incendiari. Tutti gli uomini, il team ha scoperto, condividevano un grave difetto del gene MAOA. Lo studio di alto profilo è stato pubblicato sulla rivista Science.

Il compito di MAOA è di aiutare a riciclare e abbattere le sostanze chimiche nel cervello chiamate neurotrasmettitori. Alcuni di questi neurotrasmettitori includono dopamina e serotonina, che sono coinvolti nella regolazione dell'umore. Se una persona produce basse quantità di MAOA, il processo di riciclaggio si verifica meno spesso, il che potrebbe provocare un'aggressione elevata.

Non tutte le mutazioni MAOA sono uguali. Gli uomini nello studio di Brunner del 1993 non hanno prodotto alcun enzima MAOA. Questo particolare difetto è considerato molto raro ed è oggi definito sindrome di Brunner. Un terzo di tutti gli uomini, tuttavia, ha una versione del gene MAOA che produce l'enzima ma a livelli più bassi. È questa versione che viene definita il "gene guerriero".

Dallo studio del Brunner del 1993, gli avvocati hanno tentato - in gran parte senza successo - di introdurre prove genetiche nei procedimenti giudiziari per suggerire che i trasgressori di crimini violenti possano essere predisposti a commetterli. Il primo caso del genere si ebbe nel 1994, quando un uomo di nome Stephen Mobley confessò di aver sparato al direttore di un negozio di pizze. Gli avvocati che difendono Mobley hanno richiesto un test genetico per verificare l'attività del MAOA sulla base del fatto che aveva una storia di uomini violenti nella sua famiglia. La corte ha respinto questa richiesta e Mobley è stato infine condannato a morte.

Nel 2009, tuttavia, un tribunale italiano ha ridotto la condanna di un uomo condannato per accoltellato e ucciso qualcuno entro un anno dopo che i test avevano concluso che aveva cinque geni collegati a comportamenti violenti, incluso un gene MAOA meno attivo. Alcuni esperti hanno criticato la decisione, tra cui il genetista di spicco Steve Jones dell'University College di Londra nel Regno Unito, che all'epoca disse a Nature: “Il novanta percento di tutti gli omicidi sono commessi da persone con un cromosoma Y - maschi. Dobbiamo sempre dare una frase più breve ai maschi? Ho una bassa attività di MAOA, ma non vado in giro ad attaccare le persone. "

Brunner, ora con sede presso la Radboud University nei Paesi Bassi, dice a Medium di essere fedele ai risultati del suo studio pubblicati più di 25 anni fa, rilevando che da allora si sono accumulate ulteriori prove per il fenomeno. Nei rari casi in cui i sospetti non producono alcun enzima MAOA, Brunner ritiene che i tribunali debbano considerare che queste persone corrono un rischio maggiore di agire in modo anomalo. "In quel caso, ci sono forti prove scientifiche e penso che dovrebbero essere ascoltate", dice. "Quanto peserebbe, ovviamente, spetta ai giudici, agli avvocati e alle giurie."

Ma per le persone con il gene MAOA a bassa attività, Brunner pensa che non ci siano prove sufficienti per suggerire che si comportino più violentemente degli altri, e non pensa che dovrebbero ricevere clemenza.

"Se la genetica ci fa fare qualcosa al di fuori del nostro controllo, toglie una nozione chiave di agenzia umana, la stessa caratteristica che ci rende umani".

"Penso che l'evidenza sia abbastanza chiara che questo gene abbia un ruolo nel [causare una] maggiore propensione alla violenza criminale", afferma Christopher Ferguson, uno psicologo della Stetson University in Florida che ha scritto sul MAOA. Ferguson ritiene che la combinazione del gene MAOA a bassa attività e un'infanzia traumatica potrebbe essere considerata un fattore attenuante nei casi giudiziari ma non dovrebbe essere utilizzata per "medicalizzare il crimine", perché ci sono persone che hanno questa versione del gene e sono non criminali.

"I geni e l'ambiente in realtà non sono completamente deterministici", afferma Ferguson. "Ovviamente ci hanno fatto pressione affinché ci comportassimo in certi modi, ma abbiamo ancora un certo grado di controllo".

Bennett fece appello per la prima volta alla condanna di Yepez nel 2016, suggerendo che la giuria avrebbe dovuto avere l'opportunità di prendere in considerazione la testimonianza della teoria genetica del guerriero. Nel luglio 2018, il tribunale ha stabilito che anche se la testimonianza era vietata per errore, è irrilevante nel caso di Yepez poiché è stato condannato per omicidio di secondo grado, che è un crimine che non richiede prove del fatto che l'omicidio sia stato premeditato. Tuttavia, Bennett sta cercando un nuovo processo e la Corte suprema del New Mexico esaminerà la decisione della corte d'appello sulla questione.

"Il fatto che il signor Yepez sia stato riconosciuto colpevole di un crimine di secondo grado senza le prove del [gene guerriero] non indica in alcun modo ciò che la giuria avrebbe potuto fare se le prove fossero state presentate loro da un esperto", afferma Bennett . "I tribunali dovrebbero incorporare teorie scientifiche scoperte di recente nella presentazione delle prove a una giuria."

Non è sicuro se Bennett sia riuscito a convincere la Corte suprema del New Mexico che Yepez è più incline ad agire violentemente a causa dei suoi geni.

"Fino ad oggi nessun caso ha usato i dati MAOA come prova per negare l'intento di un difensore o per assolvere dalla responsabilità per il comportamento", afferma Maya Sabatello, bioetica della Columbia University di New York. "Una richiesta di un nuovo processo riguardante le intenzioni solo sulla base delle prove MAOA va oltre l'impatto che tali prove hanno avuto finora sulle decisioni giudiziarie".

MAOA è un piccolo pezzo di un grande puzzle. La scienza è un processo in continua evoluzione e le teorie e le tecniche utilizzate oggi possono essere smentite. Un classico esempio sono i segni del morso: molte convinzioni si basano sull'identificazione dei colpevoli esclusivamente dai loro segni del morso, sebbene uno studio abbia scoperto che le persone che esaminano i segni non erano corrette nell'identificare gli autori fino al 24 percento delle volte. Altri metodi forensi, come gli schizzi di sangue, i test del poligrafo e la scrittura a mano, sono stati oggetto di esame negli ultimi anni.

Nella genetica comportamentale, gli scienziati si stanno allontanando anche dai cosiddetti studi sui geni candidati, in cui i ricercatori identificano geni specifici e valutano come potrebbero essere alla base di determinati comportamenti. L'impatto di un gene in isolamento è piccolo e il nostro comportamento si basa su molto più del nostro DNA. Anche se una propensione alla violenza è geneticamente correlata, potrebbero esserci diversi geni coinvolti.

"Finché la validità delle prove è stata stabilita e viene presentata da un esperto nella luce appropriata con le avvertenze appropriate, credo assolutamente che le prove biologiche abbiano un posto nell'aula di tribunale", afferma David Chester, psicologo della Virginia Commonwealth University a Richmond, che ha studiato MAOA. Ma nel caso di studi a singolo gene utilizzati per spiegare il comportamento umano complesso, dice: "Non siamo ancora lontani da lì."

Da un punto di vista legale, Sabatello afferma che "i miei geni mi hanno costretto a farlo" solleva domande sul libero arbitrio. "Se la genetica ci fa fare qualcosa al di fuori del nostro controllo", afferma, "toglie una nozione chiave di agenzia umana, la stessa caratteristica che ci rende umani".