Il meccanismo di Antikythera

"Nulla di simile a questo strumento, nulla di paragonabile, è conservato in altre parti del mondo."

Nell'antica Babilonia, si ritiene che le eclissi lunari siano un messaggio per il re. Se il messaggio porta fortuna o morte imminente dipende da quanta parte della luna si perde nell'ombra e da dove si trovano le altre stelle e pianeti nel cielo. Se si pensa che il messaggio sia un presagio di caos e morte, si mette in gioco una strana usanza. Il re si dimette ufficialmente dal suo trono, dandolo a un re sostituto - spesso un criminale - che viene lavato, unto con olio e alimentato con uccelli e vino cotti. Sovrani come Alessandro Magno aspettano il passaggio dell'eclissi. Si pensa che tutte le sventure accadano al re temporaneo mentre la luna viene mangiata dalle tarme da un rosso ardente o un'arancia incandescente. I segni importanti sono scritti durante l'eclissi. Anomalie nel cielo o sulla Terra. Difetti alla nascita tra le madri. Una volta terminata l'eclissi, il re sostituto viene ucciso e molti dei suoi beni vengono bruciati per purificare la terra. Alexander torna al suo trono.

Questo è uno dei tanti esempi che descrivono il fascino dell'umanità per i cieli: il suo colore, la sua composizione, gli spettacoli che si svolgono sullo sfondo blu. Ma non è stato fino alla scoperta del meccanismo di Antikythera che ci siamo resi conto di quanto presto siamo stati in grado di comprendere eventi complessi come le eclissi o il movimento della luna. È un mistero ancora oggi svelato. Uno strano oggetto, perso sul fondo dell'oceano per oltre 2.000 anni, con iscrizioni nascoste e uno schema di numeri che ha richiesto decenni di studi per decodificare. Ha possibili legami con Archimede, il matematico più famoso dell'antica Grecia, ed è una tecnologia che molti ricercatori ritengono impossibile per quel giorno ed età. Se la datazione del Meccanismo di Antikythera è corretta (originariamente si pensava che risalisse al 70 a.C. circa, ma il manufatto potesse risalire al secondo secolo a.C.), una tecnologia simile non è più stata vista per migliaia di anni. È il tipo di intricata ingegnosità comune del XVI secolo. Così in anticipo sui tempi che viene spesso definito il primo computer analogico al mondo.

La scoperta inizia nel 1900 quando un sub di spugna trova un naufragio vicino all'isola greca di Antikythera. A centinaia di metri di profondità nell'oceano ci sono i volti feriti e malconci degli uomini, le loro braccia affondate storte nella sabbia a pochi metri di distanza. È il terreno di riposo di una delle più grandi collezioni di sculture in marmo e bronzo mai scoperte, con molti capolavori recuperati dalla scena. Ci sono oggetti in vetro, monete arrugginite, bagliori di gioielli e vasi rotti che avrebbero portato il vino. Ma quando il sub riappare per dire al capitano ciò che ha trovato, incontra l'incredulità. La storia è così incredibile che l'equipaggio presume che il subacqueo debba essere stato allucinante a causa di un accumulo di azoto nel suo casco. Non è fino al 1902 che un archeologo che ispeziona manufatti dal relitto incontra il meccanismo di Antikythera.

Sono esposti i tre pezzi più grandi del manufatto, con l'ingranaggio principale visto al centro. Risiede al Museo Archeologico Nazionale di Atene ed è stato il pezzo preferito dalla fisica del fisico teorico Richard Feynman.

All'inizio non è impressionante. Solo tre frammenti di bronzo corroso, tutti in diverse tonalità di verde umido o grigio. Fu a causa della corrosione che fu difficile vedere gli ingranaggi e gli anelli all'interno, con quadranti che punteggiavano una cassa esterna che misurava poco più di un piede di lunghezza. Molti credevano che avesse poca importanza e quindi i veri progressi non sono stati fatti fino agli anni '70 e '90, quando i fisici, gli storici, i matematici e gli astronomi iniziano a dettagliare e radiografare il meccanismo.

Anche prima che sorgessero i veri misteri, i ricercatori sapevano che doveva essere usato per tenere traccia degli eventi astronomici. Nei pezzi recuperati, ci sono circa 30 marce magistralmente calibrate con un massimo di 60 marce probabilmente all'interno del meccanismo. Gli ingranaggi - che a loro volta muovono sette mani a velocità diverse - erano azionati da un'unica manovella sul lato. Una volta che un utente ha scelto una data, quadranti e quadranti rivelano i movimenti del sole, della luna, delle stelle e di cinque diversi pianeti per il giorno scelto. Gli unici pianeti visibili ad occhio nudo sono Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno. Questi pianeti sarebbero stati rappresentati da piccole sfere di vetro colorate mentre una sfera d'argento separata si sarebbe girata per mostrare le fasi lunari. In effetti, il meccanismo potrebbe prevedere una serie di complessi fenomeni astronomici: il sorgere e il tramonto delle stelle, le eclissi solari e lunari, il rapporto tra la luna, il sole e le 12 costellazioni astrologiche, un calendario solare di 365 giorni e un lunare di 19 anni calendario. È questo aspetto lunare che è particolarmente impressionante.

In uno sfondo di universi paralleli, buchi neri e entanglement quantico, l'orbita della luna può sembrare un evento piuttosto non straordinario. Può anche sembrare una cosa semplice da calcolare, ma anche qualcosa di familiare come la luna coinvolge strati di matematica e meticolosa attenzione ai dettagli. La modellazione delle orbite future, come ha fatto il meccanismo Antikythera, implica la presa in considerazione del ciclo di Saros (un periodo di 223 mesi dopo il quale le eclissi lunari iniziano a ripetersi), l'ora in cui si verificherà l'eclissi con decenni di anticipo, la rotazione periodica di 9 anni di il percorso ellittico della luna e la velocità variabile della luna in quanto posizionata più vicino o più lontano dalla Terra. La velocità della luna è spiegata da un piccolo perno all'interno degli ingranaggi. La rotazione del percorso ellittico di 9 anni è matematicamente incisa in un ingranaggio con 53 denti che si divide nel numero 0.112579655 - un calcolo accurato della rotazione del percorso estremamente sottile. Il movimento planetario era similmente accurato di un grado ogni 500 anni.

Una ricostruzione computerizzata mostra come sarebbe stato il dispositivo ai suoi tempi. La manovella per girare gli ingranaggi, così come una rappresentazione del cosmo geocentrico, è vista a sinistra. Il meccanismo ha tracciato le stagioni, i festival come le Olimpiadi e potrebbe essere stato utilizzato nella navigazione e nella mappatura.

Nel 2006 è stata trovata un'iscrizione nascosta di oltre 3.000 personaggi greci durante le scansioni CT. L'iscrizione descriveva palline colorate sui puntatori planetari ora mancanti, con rosso per Marte e un colore dorato dedicato al sole. La scrittura parlava anche della capacità del meccanismo di predire il colore, le dimensioni e qualsiasi modello di vento associato all'eclissi. Il colore sarebbe stato importante per gli antichi Greci nel discernere benigni da presagi traditori. È stata, in un certo senso, un'opportunità per scrutare il futuro anche se prima di tutto era uno strumento scientifico per insegnare il cosmo.

Le iscrizioni hanno anche fornito indizi per altri due misteri che circondano l'oggetto. Un calendario con i nomi dei mesi potrebbe essere fatto risalire a Corinto e alle sue colonie nord-occidentali. Tra queste colonie c'era Siracusa, dove visse Archimede. Accreditato con il primo calcolo di pi, i volumi di sfere e la distanza dalla Terra alla luna, fu un brillante matematico e inventore. Gli scritti di Cicerone parlano della macchina astronomica di Archimede, un'invenzione che ricorda da vicino il meccanismo di Antikythera. Ma se i ricercatori hanno ragione, le iscrizioni sono il segno di due persone diverse, possibilmente fatte in un laboratorio o in un'azienda di famiglia. Il meccanismo potrebbe essere basato sui vecchi disegni di Archimede. Per quanto riguarda il destino delle macchine originali, all'epoca il bronzo era prezioso e incline al riciclo.

Certamente ci sarebbe voluto un pensiero altrettanto grande di quello di Archimede per realizzare un simile artefatto. Il suo ingegnoso progetto e la sua concezione fuori posto nel mondo hanno dato origine a speculazioni sugli alieni che condividono i loro segreti con gli antichi Greci. Ma non c'è bisogno di cercare una spiegazione ultraterrena. Furono queste stesse persone a gettare le basi significative per la nostra comprensione del mondo naturale: la scienza, la matematica, la geometria e l'arte. Il meccanismo Antikythera offre la possibilità di riscrivere lo sviluppo della tecnologia nel corso degli anni. Sembrerebbe che l'umanità sia stata in grado di creare creazioni molto prima di quanto pensassimo possibile. C'è da chiedersi quale storia sarebbe riscritta se potessimo riprendere eventi come il rogo ad Alessandria. O se potessimo esplorare relitti più oscuri e pazienti in mare aperto.