La sfida per definire la felicità

"La felicità non è uno stato come il Vermont", ha detto Abraham Maslow. O forse lo è, ma a volte siamo bloccati nel New Jersey.

Pixabay / AbsolutVision

La felicità è un concetto inevitabilmente pesante ma nebuloso il cui significato varia da individuo a individuo ed è persino cambiato nel tempo con l'evoluzione culturale e i cambiamenti della società. Questa non è una definizione. È una serie di fatti che aiutano a illustrare quanto ambigua e sfuggente sia una definizione.

Nella mia esplorazione di un anno iniziata di recente della natura della felicità, di ciò che contribuisce a essa e del desiderio umano di raggiungerla, una definizione del termine sembra utile, se non vitale. Quindi, come punto di partenza, ho raccolto alcuni pensieri scientifici e ho definito le definizioni per formare una base per iniziare almeno a prepararmi a cogitare sulla questione.

(Questo articolo non offre una risposta definitiva, né tocca come o se la felicità può essere raggiunta. Abbiamo un anno per lavorare su tutto ciò.)

Lungo e corto

Gli psicologi sono i primi ad ammettere che la parola "felicità" è ambigua. Preferiscono termini come "benessere soggettivo" o "soddisfazione della vita". Questi sono senza dubbio termini di ricerca importanti, ma sono sinonimi, non definizioni.

Nel frattempo, il mio grande dizionario analogico Random House da 10 libbre offre una definizione di felicità che è allo stesso tempo eccessivamente succinta e ridicolmente ampia: buona fortuna; piacere; contentezza; gioia. Per quanto riguarda i significati, questa è la definizione stessa di ambiguo.

Una definizione moderna spesso citata viene da Sonja Lyubomirsky, una ricercatrice di psicologia e autrice di "The How of Happiness". Dice che la felicità è "l'esperienza di gioia, contentezza o benessere positivo, combinata con la sensazione che la propria vita è buono, significativo e utile. "

È dannatamente buono, ma un po 'lungo per i miei gusti e non così memorabile.

"La felicità è uno stato di attività", ha detto Aristotele. Mi piace molto Conosco persone che sembrano felici finché sono occupate. E quelle sei parole racchiudono in qualche modo molto su cui riflettere. Ma Aristotele non riusciva proprio a fermarsi qui. Ha dovuto complicare l'inferno: "La felicità è il significato e lo scopo della vita, l'intero scopo e la fine dell'esistenza umana".

È terribilmente ambizioso! Come provare a calciare un field goal di 70 yard per vincere la grande partita.

Ciò che la felicità non è

Ai linguisti piace definire le cose in base a ciò che non sono. Tale semantica può essere utile. Esempio:

"Vivo" e "morto" hanno significati totalmente opposti. "L'uno o l'altro possono essere applicabili in una determinata situazione, ma mai entrambi", ha scritto George Miller e Philip Johnson-Laird in un grande tomo dell'era pre-amazzonica: "Language & Perception" (Harvard University Press, 1976). "Tavolo" e "tappeto" si escludono a vicenda, hanno sottolineato gli autori, "anche se non mostrano lo stesso grado di opposizione".

Consentimi di estendere la loro logica a un argomento che non trattano:

La felicità si esclude a vicenda dai suoi contrari, dall'infelicità o dalla tristezza, e probabilmente anche dalle sue nemesi, depressione e ansia, in un dato momento. Tuttavia la fluidità della condizione umana consente a tutti questi di coesistere in un dato periodo di tempo più lungo. Chi tra i felici a volte non è triste, depresso o ansioso?

"Per molti la felicità è un compagno raro a causa delle influenze concorrenti di ansia e depressione", hanno scritto Morten Kringelbach e Kent Berridge nel 2010, in un documento volto a definire come gli scienziati dovrebbero definire e studiare la felicità.

Ecco un'interessante domanda correlata: la felicità è davvero sinonimo di sinonimi? Merriam-Webster elenca questi sinonimi: beatitudine, beatitudine, beatitudine, beatitudine, felicità, gioia, gioia, calde sfumature (sul serio, è lì).

Parlando di definizioni, l'American Psychological Association ha una definizione di depressione di due paragrafi, ma la definizione di felicità è breve: un'emozione di gioia, gioia, soddisfazione e benessere.

Allo stesso modo, l'American Psychiatric Association ha una definizione e una spiegazione molto dettagliate della depressione. Non ha felicità formale di definizione. Lasciami dare una mano. Se capovolgessi la definizione di depressione di questa organizzazione e togliessi alcune parti del "disordine", la definizione di felicità potrebbe essere la seguente:

La felicità è una condizione non comune che influisce positivamente su come ti senti, sul modo in cui pensi e su come agisci. Elimina i sentimenti di tristezza e / o la perdita di interesse per le attività che una volta godevano. Può prevenire una varietà di problemi emotivi e fisici e può aumentare la capacità di una persona di funzionare sul lavoro e a casa.

Modifica della definizione

Come un tipico adolescente direbbe ad Aristotele, "I tempi sono cambiati". E così ha anche la definizione di felicità.

Uno studio del 2013 condotto da Shigehiro Oishi all'Università della Virginia ha analizzato le definizioni del dizionario Webster per la felicità dal 1850 ad oggi, e gli stati presidenziali dello stato dell'Unione risalgono al 1790, oltre alle apparenze generali delle frasi "nazione felice" vs. "felice persona "che risale al 1800. La conclusione:

"Attraverso culture e tempi, la felicità è stata spesso definita come buona fortuna e condizioni esterne favorevoli", hanno scritto Oishi e colleghi nel Bollettino sulla personalità e la psicologia sociale. "Tuttavia, nell'inglese americano, questa definizione è stata sostituita da definizioni incentrate su stati di sentimento interni favorevoli."

(Ricordi la fortuna, il piacere, la contentezza, la gioia?)

In uno studio intelligente della psicologa Sandie McHugh, le percezioni della felicità sono cambiate tra il 1938 e il 2014. McHugh ha ricreato un piccolo studio nella città di Bolton, dove nel 1938 è stato chiesto alle persone di definire la felicità. All'epoca sicurezza, conoscenza e la religione era i tre aspetti più importanti della felicità. Nel 2014, il buon umore, il tempo libero e la sicurezza sono stati in cima alla lista.

Pensare diversamente

Alcuni grandi pensatori evitano l'intero concetto di definire la felicità. "Che cosa significa" felice "? La felicità non è uno stato come il Vermont ”, ha detto Abraham Maslow, lui di fama piramidale. Direi: forse la felicità è uno stato, come il Vermont, ma a volte siamo bloccati nel New Jersey.

Ecco un'elegante interpretazione laterale del Mahatma Gandhi: "La felicità è quando ciò che pensi, ciò che dici e ciò che fai sono in armonia." Meno una definizione che una chiamata filosofica, ma non è male.

Infine, Einstein aveva una visione molto meno filosofica: “Un tavolo, una sedia, una ciotola di frutta e un violino; cos'altro ha bisogno un uomo per essere felice? "

Forse la domanda più importante che dovrei porre è questa: qual è la tua definizione di felicità?