L'interno degli esopianeti potrebbe indicare la strada per trovare la vita

Con migliaia di esopianeti ormai noti agli astronomi, è iniziata la ricerca per cui i pianeti potrebbero aver sviluppato la vita. Osservando i processi che hanno portato alla vita sulla Terra, gli scienziati del Carnegie Institution for Science credono di essere in grado di definire meglio quei mondi che hanno più probabilità di ospitare esseri viventi.

Sulla Terra, l'interno del nostro pianeta guida la deriva continentale, producendo numerosi effetti che rendono il nostro mondo adatto alla vita. Un forte campo magnetico guidato dal processo blocca quantità significative di radiazioni che potrebbero altrimenti essere pericolose per la vita. Il processo media anche il clima, rendendo la Terra più amichevole per la vita. Processi simili all'interno degli esopianeti possono anche essere necessari per renderli abitabili, conclude lo studio.

La concezione di un artista di Keplero 186f, un pianeta simile alla Terra nella zona abitabile attorno alla sua stella madre. Credito d'immagine: NASA

"Abbiamo bisogno di una migliore comprensione di come la composizione e l'interno di un pianeta influenzano la sua abitabilità, a partire dalla Terra. Questo può essere usato per guidare la ricerca di esopianeti e sistemi stellari in cui la vita potrebbe prosperare, le cui firme potrebbero essere rilevate dai telescopi ”, ha spiegato la dott.ssa Anat Shahar del Carnegie Institution for Science.

È una composizione adorabile

Poiché i pianeti si formano dai dischi di polvere e gas che circondano le stelle, la composizione chimica di tutti i mondi è simile: ossigeno, carbonio, silicio, magnesio e idrogeno. Tuttavia, le proporzioni di questi materiali e il processo con cui si raffreddano possono differire. Le proprietà uniche dei pianeti possono determinare le dimensioni degli oceani e la composizione della loro atmosfera, e con ciò, le possibilità che la vita possa formarsi su un mondo.

I ricercatori della Cornell University, della Lehigh University e della Vanderbilt University hanno recentemente sviluppato il catalogo di stelle TESS Habitable Zone. Questo studio, sviluppato per il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), ha descritto 1.822 esopianeti in cui è più probabile trovare la vita. Centinaia di questi sono simili alla Terra, ma potrebbe essere necessario ampliare la ricerca, se troviamo la vita altrove nella nostra famiglia di pianeti.

"La scoperta della vita altrove nel Sistema Solare, ad esempio su un satellite ghiacciato, ... amplierebbe radicalmente i tipi di pianeti che devono essere considerati", i ricercatori hanno descritto in un articolo pubblicato su Science Magazine.

"Ti chiedi mai se - beh, se ci sono persone che vivono sul terzo pianeta?"
"Il terzo pianeta non è in grado di sostenere la vita", ha dichiarato il marito pazientemente. "I nostri scienziati hanno detto che c'è troppo ossigeno nella loro atmosfera".
- Ray Bradbury, The Martian Chronicles (Evidentemente, mansplaining è una cosa tra gli alieni.)

L'acqua è necessaria per la vita sulla Terra, e i luoghi più probabili per trovare la vita su altri mondi sono su mondi nella zona abitabile del loro sistema solare - dove i pianeti non sono né troppo vicini, né lontani, dalla loro stella per l'acqua liquida da accumulare sulla loro superficie.

"Una delle grandi domande che dobbiamo porre è se le caratteristiche geologiche e dinamiche che rendono abitabile il nostro pianeta natale possano essere prodotte su pianeti con diverse composizioni", descrive lo scienziato planetario Carnegie Dr. Peter Driscoll.

La vita del partito

La vita sulla Terra è stata il risultato di un gran numero di processi sul nostro pianeta, che coinvolgono geologia, clima e il nostro posto nel sistema solare, rispetto ad altri pianeti, tra cui Giove. L'evoluzione nel nostro mondo è stata modificata nel corso di miliardi di anni dai cambiamenti climatici globali, dalle eruzioni vulcaniche e (almeno una volta) dalla collisione di un asteroide di dimensioni montuose con la Terra. Pertanto, sarà necessario uno studio interdisciplinare approfondito sugli esopianeti per determinare quali pianeti hanno più probabilità di ospitare la vita, hanno concluso i ricercatori.

Il sistema TRAPPIST-1 possiede almeno sette pianeti e alcuni di questi potrebbero avere oceani molto più grandi di quelli trovati sulla Terra. La concezione di questo artista mostra come potrebbero apparire, sulla base dei migliori dati disponibili. Credito d'immagine: NASA / JPL-Caltech

"Si pensa che le prime forme di vita microscopiche siano emerse circa un miliardo di anni dopo la formazione della Terra dalla polvere, dai globi e dai pezzi di materiale che costituivano il disco protoplanetario del sole del bambino. Potrebbero essere emersi molto prima. Ma ci sono voluti circa altri 3 miliardi di anni prima che le creature macroscopiche multicellulari iniziassero a lasciare il segno sui reperti fossili ”, descrive la NASA in Exoplanet Exploration.

Quando (e se) la vita si trova su altri mondi, è probabile che sia estremamente primitiva, come è stato per la maggior parte della storia della Terra. Tuttavia, le leggi della chimica, della fisica e dell'evoluzione si applicherebbero ancora su altri mondi, suggerendo come potrebbe essere la vita su altri pianeti.