Il legame tra aria inquinata e tristezza

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L'inquinamento atmosferico è disastroso per la salute del nostro corpo e del cervello. Nei giorni altamente inquinati, i ricoveri ospedalieri sono più alti del normale e sappiamo che gli inquinanti esterni possono entrare nel nostro cervello, interrompendo potenzialmente la sua funzione. Ma l'inquinamento atmosferico può influenzare anche le nostre emozioni?

Abbiamo tutti sperimentato la gioia di una profonda boccata d'aria fresca in campagna. Rispetto a una città densa, la vita rurale offre generalmente aria più pulita e odori più piacevoli. Se l'aria sembra più fresca quando entra nei nostri polmoni, è naturale aspettarsi un'esplosione di felicità quando inspiriamo, anche se dura solo pochi secondi. Ma l'effetto potrebbe essere più significativo di un momento superficiale di conforto. Per verificarlo, i ricercatori hanno recentemente analizzato come la qualità dell'aria all'interno delle città sia correlata alle espressioni di felicità.

I ricercatori si sono concentrati su 144 città cinesi. Per capire la felicità, hanno studiato l'attività sui social media dall'equivalente cinese di Twitter. Deducendo il sentimento emotivo dai post dei social media, hanno potuto esplorare come le emozioni hanno reagito ai cambiamenti dell'inquinamento atmosferico in tempo reale piuttosto che chiedere alle persone come si sono sentite dopo il fatto. I ricordi possono essere notoriamente inaffidabili, quindi le analisi che evitano di chiedere alle persone i loro sentimenti passati sono generalmente sensate.

Un altro vantaggio dei messaggi sui social media è che forniscono un record più autentico di credenze e stati d'animo rispetto a un questionario. Le persone naturalmente e spontaneamente offrono i loro pensieri su Twitter perché è una piattaforma del mondo reale che usano quotidianamente. Non hanno bisogno di elaborare un complicato questionario sperimentale progettato da sperimentatori imperfetti.

I dati sulla qualità dell'aria provengono dal Ministero della protezione ambientale in Cina. Per ogni giorno di interesse per il loro campione di ricerca, i ricercatori si sono concentrati sulla concentrazione di particolato nell'aria con un diametro inferiore a 2,5 µm. I particolati più piccoli sono in genere più pericolosi per la salute fisica perché ottengono un accesso più facile alle parti sensibili del nostro corpo. Ad esempio, le nanoparticelle di magnetite disperse nell'aria derivano dalla combustione e sono tossiche per il cervello. Ma con un diametro inferiore a 0,2 µm, possono anche entrare direttamente nel nostro cervello attraverso il nervo olfattivo che collega il cervello all'odore dei recettori nel nostro naso.

Per misurare il tono emotivo nei contenuti dei social media, i ricercatori hanno utilizzato un programma per computer per analizzare la semantica in oltre 200 milioni di tweet. Volevano evitare i tweet che si riferivano direttamente alla qualità dell'aria stessa, perché erano più interessati ai cambiamenti dell'umore che le persone non si collegavano consapevolmente all'inquinamento. Quindi hanno escluso lo 0,05% dei tweet raccolti, che contenevano tutte parole che potevano essere collegate alla qualità dell'aria. Accumulando e analizzando i tweet in base alla loro posizione geografica, un algoritmo informatico ha dato ad ogni città nel campione un punteggio di felicità per ogni giorno.

Dopo aver testato la relazione tra i punteggi giornalieri di felicità e le concentrazioni di inquinamento in ogni città, i ricercatori hanno trovato una correlazione negativa complessiva: un inquinamento più elevato era associato a una felicità inferiore. E nelle città con le aree urbane più popolose - Shanghai, Pechino e Guangzhou - gli effetti emotivi negativi dell'aumento dell'inquinamento sono stati quasi tre volte più forti dei dati nazionali, il che suggerisce che gli abitanti delle città hanno sofferto maggiormente dei cali locali della qualità dell'aria. La felicità delle donne era anche più sensibile all'inquinamento atmosferico della felicità degli uomini, sebbene la ragione di questa differenza non fosse chiara.

L'impatto negativo dell'inquinamento sulla felicità è stato abbastanza consistente che ogni aumento della quantità di inquinamento, ad esempio da inquinamento leggero a moderato, ha portato a una riduzione del punteggio di felicità. I ricercatori hanno anche notato forti cali di felicità quando le persone hanno ricevuto allarmi governativi su un grave inquinamento. Queste informazioni erano importanti per le persone e le usavano per adattare il loro comportamento nel tentativo di ridurre al minimo la loro esposizione agli inquinanti.

Per testare la generalizzabilità dei loro calcoli della felicità, i ricercatori hanno anche verificato come i punteggi di felicità fluttuassero rispetto ad altre variabili. Ad esempio, hanno prevedibilmente trovato tweet più felici nei fine settimana e nei giorni festivi rispetto ai giorni feriali e anche tweet più felici nei giorni con buone notizie (ad esempio progressi economici) piuttosto che cattive notizie (ad esempio un disastro naturale).

Forse più interessante, hanno analizzato come la felicità è cambiata con il tempo. Precedenti ricerche negli Stati Uniti suggeriscono che i punteggi di felicità basati sull'attività dei social media tendono a diminuire all'aumentare delle precipitazioni e seguono anche una curva a forma di U inversa in relazione alla temperatura: all'aumentare delle temperature, aumenta anche la felicità, ma solo fino a ~ 70 ° F, dopo di che la felicità ricomincia a declinare con un maggiore riscaldamento. La ricerca delle comunità cinesi ha suggerito un effetto simile, anche se i punteggi di felicità hanno raggiunto il picco a una temperatura leggermente più fredda di 63,5 ° F prima di ricominciare a declinare.

In media, sulla base dei calcoli dei ricercatori, il costo della felicità di un aumento della temperatura di 1,8 ° F (superiore a 63,5 ° F) era equivalente a un aumento di 1 μg per metro cubo di inquinanti atmosferici. Se sei più felice di stare in casa con l'aria condizionata in una giornata calda, potresti anche essere più felice di stare in casa quando fuori è fortemente inquinato.

Avresti ragione a chiederti se il rapporto tra inquinamento atmosferico e felicità sia guidato da qualche variabile diversa dalla concentrazione di particolato nell'aria. Forse gli ingorghi - che aumentano l'inquinamento atmosferico e diminuiscono la felicità - sono in realtà la causa principale della sofferenza delle persone? O forse un aumento dell'inquinamento proviene da carichi di lavoro in fabbrica eccessivi in ​​un giorno particolare, che cosa deprime davvero le persone?

I ricercatori hanno escogitato un modo ingegnoso per escludere questi effetti. Per ogni città, hanno calcolato i punteggi di felicità in base all'inquinamento proveniente da fonti esterne piuttosto che da fonti interne, modellando il modo in cui i modelli del vento trascinerebbero inquinanti dispersi nell'aria di altre città che non incidono sull'attività economica o sociale locale. Hanno replicato le loro scoperte originali con questi nuovi dati, supportando la loro affermazione che una bassa qualità dell'aria danneggia direttamente la felicità.

Quando inquiniamo l'aria nelle nostre città, non aumentiamo solo le nostre possibilità di problemi di salute in futuro - aumentiamo la nostra miseria oggi. Le persone nello studio sopra non si stavano semplicemente lamentando dell'inquinamento, perché i ricercatori hanno escluso qualsiasi commento esplicito sui social media sulla qualità dell'aria. Esprimevano il loro umore generale quotidiano e quell'umore era sensibile alle sostanze inquinanti che respiravano quando uscivano dalle loro case.

Lo studio è solo correlativo, quindi anche se i ricercatori hanno coperto diverse basi nel tentativo di decifrare l'impatto causale diretto dell'inquinamento sull'umore, non possiamo escludere la possibilità di fattori secondari che spiegano gli effetti. Tuttavia, le prove sui costi di salute fisica e mentale dell'inquinamento continuano ad accumularsi e non sembrano mai fornire buone notizie.

Se vivi in ​​una grande città, c'è solo così tanto che puoi fare per allontanarti dalla nuvola di veleno. Puoi evitare le strade più trafficate e puoi fare frequenti viaggi in campagna per prendere un po 'd'aria fresca. Ma se ti preoccupi della tua vita in città e del tuo lavoro in città, potresti essenzialmente rimanere bloccato con questo aspetto negativo regolare. Non dobbiamo farci prendere dal panico, ma dobbiamo continuare la ricerca di trasporti e tecnologie più puliti.

È spesso sorprendente quando le discussioni si concentrano più sui costi a lungo termine dei cambiamenti climatici che sui costi immediati degli organismi inquinati. Entrambi sono problemi critici da risolvere, ma è molto più semplice avvolgere le nostre menti sulla qualità della vita qui e ora, il che incoraggia una maggiore urgenza nella ricerca di soluzioni. Quindi forse i nostri sentimenti di tristezza in una mattina nebbiosa ci motiveranno ad allontanarci dai fumi.