L'immagine più lontana della Terra mai presa è questa: il 14 febbraio 1990, dal veicolo spaziale Voyager 1. È diventata nota in tutto il mondo come la foto del

Il pallido punto blu celebra il suo 29 ° anniversario, ricordandoci quanto siamo piccoli e fragili

A miliardi di miglia di distanza, un singolo pixel debole ci mostra quanto sia preziosa e sola la Terra.

Ci sono persone vive oggi che ricordano un momento in cui nessuna creazione creata dall'uomo aveva mai attraversato la linea dall'atmosfera terrestre allo spazio. Ancora oggi, è incredibilmente costoso lanciare un dispositivo nello spazio e richiede ancora più energia di quella per sfuggire completamente all'attrazione gravitazionale del nostro pianeta. Mentre la corsa allo spazio si svolgeva, l'umanità ha lasciato i legami dell'orbita terrestre, ha camminato sulla superficie della Luna e ha inviato sonde spaziali su ogni altro pianeta del nostro Sistema Solare.

Un paio di quei veicoli spaziali inviati alle più lontane zone dello spazio sono ora usciti dal nostro Sistema Solare: Voyager 1 e 2. Alla loro uscita, tuttavia, alimentati dalle loro fonti di energia nucleare in via di estinzione, uno di loro ha dato uno sguardo al pianeta che ha generato la sua esistenza. Il 14 febbraio 1990, Voyager 1 ha catturato questa foto della Terra: il punto blu pallido. La nostra visione del nostro mondo natale non è mai stata la stessa da allora.

Gli schemi del veicolo spaziale Voyager includono un generatore termoelettrico radioisotopico alimentato a plutonio-238, motivo per cui Voyager 1 e 2 possono ancora comunicare con noi oggi. (NASA / JPL-CALTECH)

Nell'agosto e settembre del 1977 furono lanciate le sonde spaziali Voyager 1 e 2, con lo scopo di studiare i mondi del Sistema Solare esterno. Voyager 2 fu effettivamente lanciato per primo: 16 giorni prima del suo gemello. Mentre Voyager 2 finiva per fare un grande tour del Sistema Solare, sorvolando i sistemi uraniano e nettuniano e fotografando le loro atmosfere, lune e squilli da vicino, Voyager 1 prese una strada molto diversa.

I suoi obiettivi principali erano visitare Titano, la luna più grande di Giove, Saturno e Saturno. Dopo che Voyager 1 ha studiato le proprietà di questi mondi, incluso il tempo, i campi magnetici, gli anelli e i satelliti, ha usato la tecnica della fionda gravitazionale per raggiungere la velocità di fuga dal Sistema Solare. Attualmente è l'oggetto creato dall'uomo più distante dalla Terra, a una distanza di oltre 145 unità astronomiche: più di 3 volte la distanza dal Sole a Plutone.

Un diagramma logaritmico delle distanze, che mostra il veicolo spaziale Voyager, il nostro sistema solare e la nostra stella più vicina, per il confronto. (NASA / JPL-CALTECH)

Voyager 1 completò la sua missione principale nel 1980, e una missione estesa fu selezionata e messa in atto. Invece di rimanere sul piano del Sistema Solare, dove giacciono i pianeti, si decise di essere spinto su una diversa traiettoria: verso la costellazione di Ofiuco e fuori dal Sistema Solare. Grazie al suo ultimo aiuto per gravità, è stato creato per diventare l'oggetto umano più distante dalla Terra, un record che ha raggiunto nel 1998 e da allora detiene da allora.

Ma il 14 febbraio 1990, su sollecitazione di Carl Sagan, Voyager 1 fece qualcosa per cui non era mai stato progettato: si voltò e immaginò i pianeti del Sistema Solare, uno alla volta, e trasmise quei dati sulla Terra . Da una distanza così grande - 6 miliardi di chilometri, o 3,7 miliardi di miglia - ha creato un ritratto di famiglia unico nel suo genere che non era mai stato visto prima.

Le telecamere di Voyager 1 il 14 febbraio 1990, puntarono di nuovo verso il sole e scattarono una serie di foto del sole e dei pianeti, realizzando il primo

È difficile apprezzare la scala di questa immagine o quanto minuscoli sono i pianeti rispetto alle distanze tra loro. Per aiutarti a visualizzarlo, ho scritto i numeri e dovresti ricordare che Voyager 1 è a circa 6.000.000.000 di chilometri da tutti i mondi immaginati qui.

Prima di tutto, però, voglio che tu sappia dove si trovava fisicamente Voyager 1 quando queste immagini sono state scattate e cucite insieme, poiché è difficile apprezzare il lavoro di imaging e la scala senza un senso adeguato di dove si trovavano tutti questi pianeti rispetto a Voyager 1, il sole e l'altro.

Posizione e traiettoria del Voyager 1 e le posizioni dei pianeti il ​​14 febbraio 1990, il giorno in cui furono presi Pale Blue Dot e Family Portrait. Nota che è solo la posizione di Voyager 1 fuori dal piano del Sistema Solare che ha abilitato le viste uniche che abbiamo recuperato. (WIKIMEDIA COMMONS / JOE HAYTHORNTHWAITE E TOM RUEN)

Ecco cosa ha visto questo mosaico di immagini:

  • Il Sole ha un'enorme distanza di 1.400.000 chilometri, il che significa che occupa 48 "(o 0,013 °) come visto dal Voyager 1 in questa immagine: circa la dimensione di Giove appare dalla Terra. Ciò corrisponde a circa 24 pixel nella fotocamera ad angolo stretto a questa distanza. Anche con il filtro più scuro e i tempi di esposizione più brevi, ha saturato eccessivamente tutte le telecamere del Voyager 1.
  • Il mercurio, con un diametro di 4.900 km, dista solo 58.000.000 km dal Sole. Ci vorrebbe solo 0,17 "(o 0,05 pixel) come visto dal Voyager 1, ma era troppo vicino al Sole per essere ripreso qui.
  • Venere, con un diametro di 12.100 km, è più grande, più luminosa e più lontana dal Sole rispetto a Mercurio e occupa circa 0,11 pixel.
  • La Terra, con un diametro di 12.700 km, è il famoso "punto blu pallido" ripreso qui. Occupa 0,12 pixel nella fotocamera ad angolo stretto di Voyager 1.
  • Marte, con un diametro di 6.800 km, è troppo piccolo e debole e si è perso a causa del bagliore luminoso del Sole. Occuperebbe 0,07 pixel se fosse stato ripreso.
  • Giove, tuttavia, è enorme: ha un diametro di 140.000 km. Occupa 4,8 "(o 2,5 pixel) nella fotocamera di Voyager e quindi appare come più di 1 punto.
  • Saturno è quasi altrettanto grande: 116.000 km. Grazie alla sua vicinanza relativamente più vicina a Voyager 1, occupa la stessa dimensione angolare di Giove. I suggerimenti dei suoi anelli sono visibili.
  • Urano, sebbene sia ancora un gigante gassoso, è molto più piccolo: 51.000 km. Sembra più di un singolo pixel solo a causa del movimento di Voyager; occupava meno di 1 pixel nella fotocamera ed era dalla parte sbagliata del sole per immagini di qualità.
  • Nettuno, infine, è paragonabile a Urano: 49.000 km di diametro e soffre dello stesso problema di Urano. Anche questo è meno di un pixel nella fotocamera di Voyager.
I punti di vista dei sei pianeti ripresi con successo dall'iconico ritratto di famiglia di Voyager 1 del 14 febbraio 1990. Giove e Saturno sono gli unici pianeti che sembrano veramente più grandi di 1 pixel; tutto il resto è il risultato di artefatti di immagini. (NASA / VOYAGER 1)

Ma la cosa più sorprendente di queste immagini è ciò che Voyager 1 non può vedere. Nel singolo pixel che è la Terra, tutto ciò che possiamo vedere è il suo colore e luminosità medi. Non possiamo vedere la sua fase; non possiamo vedere nuvole, oceani o continenti; non possiamo vedere la nostra luna. Non possiamo vedere le luci che illuminano il nostro lato notturno. Non possiamo vedere le nostre città, monumenti o segni di attività umana. A 6 miliardi di chilometri di distanza, siamo solo un punto.

Non abbiamo nemmeno raggiunto le scale cosmiche in questa immagine. Il Sole è ancora 8 milioni di volte più luminoso della prossima stella più luminosa, con gli esopianeti più vicini circa 1.000 volte più distanti di quelli del nostro Sistema Solare. Eppure, anche a una distanza così vicina, non ci sono segni visibili che qualcosa di interessante esiste sul pianeta Terra.

Questa immagine a colori ad angolo chiuso della Terra, soprannominata

Per migliaia e migliaia di anni, gli umani hanno combattuto l'uno con l'altro per il controllo delle risorse trovate su minuscole e minuscole frazioni di questo mondo. Le nazioni sono aumentate e cadute; generazioni di persone sono state perseguitate, ridotte in schiavitù o vittime di genocidio; gli individui hanno cercato di trovare amicizia, amore e significato nella lotta dell'esistenza.

Allo stesso tempo, non siamo più limitati dal pianeta Terra stesso. Attraverso i progressi della scienza, lo sviluppo della tecnologia, lo spirito di collaborazione e lavoro di squadra e la messa in comune delle nostre risorse collettive, non solo siamo arrivati ​​a comprendere le leggi che governano la realtà, ma abbiamo iniziato sia a comprendere sia a esplorare l'Universo intorno a noi. Questo punto blu pallido è attualmente a casa di tutti noi, ma i nostri discendenti potrebbero ancora avventurarsi più lontano di quanto mai faremo.

Gli umani possono visualizzare abitualmente la Terra dallo spazio, in orbita attorno al nostro mondo una volta ogni 90 minuti. L'impronta dell'impatto umano sul nostro mondo, in particolare di notte, è facilmente visibile da vicino, ma non può essere visto a grandi distanze da oltre l'orbita terrestre bassa. (NASA / STAZIONE SPAZIALE INTERNAZIONALE)

Oggi ricorre il 29 ° anniversario del primo ritratto di famiglia mai realizzato dei mondi nel nostro Sistema Solare, da lontano come mai ci siamo avventurati. La navicella spaziale Voyager, insieme ai Pionieri e ai Nuovi orizzonti, continuano tutti ad accelerare lontano dal nostro Sole, e alla fine finiranno nello spazio interstellare. Il Voyager 1, per quanto possiamo estrapolare, rimarrà l'oggetto umano più distante dalla Terra verso il futuro arbitrariamente lontano.

Eppure è ancora operativo anche oggi. Il ritratto di famiglia che ha avuto il 14 febbraio 1990, è stato preso su sollecitazione di Carl Sagan, e rimane una delle nostre visioni più iconiche del nostro fragile mondo domestico per onorare l'umanità.

Il veicolo spaziale MESSENGER della NASA ha costruito il primo ritratto del nostro sistema solare combinando 34 immagini riprese dalla fotocamera grandangolare del veicolo spaziale. Il mosaico, messo insieme per un periodo di alcune settimane, comprende tutti i pianeti visibili nel Sistema Solare. Sebbene siano mostrate le loro posizioni, Urano e Nettuno non sono visibili. Notare una parte della Via Lattea visibile a sinistra di Marte (NASA, LABORATORIO DI FISICA APPLICATO UNIVERSITÀ JOHNS HOPKINS, ISTITUTO CARNEGIE DI WASHINGTON)

20 anni dopo, la missione Messenger della NASA, che è la nostra più ampia missione nel mondo più interno del Sistema Solare, ha fatto del suo meglio per fare un simile ritratto di famiglia. Con una macchina fotografica migliore ma molto più vicina al Sole, fu in grado di immaginare i sei pianeti più interni, così come le grandi lune della Terra e di Giove, ma non riuscì a risolvere Urano o Nettuno alle loro grandi distanze.

Una singola composizione di un singolo veicolo spaziale che cattura tutti e 8 i pianeti, insieme al Sole, non è mai stata raggiunta. Non vi è alcun valore scientifico ad esso associato, ma a volte un'unica visione che può unirci tutti e farci apprezzare quanto siamo soli nell'Universo vale più di qualsiasi nuova conoscenza che possiamo raccogliere.

La prima vista con gli occhi umani della Terra che si innalzano sull'arto della Luna. La scoperta della Terra dallo spazio, con gli occhi umani, rimane uno dei traguardi più iconici della storia della nostra specie. (NASA / APOLLO 8)

Siamo in un momento critico nello sviluppo della civiltà. Il nostro mondo è avanzato fino a dove siamo oggi grazie a come abbiamo investito nell'istruzione, nell'indagine scientifica e nell'esplorazione dell'ignoto. Questi sono sforzi che non hanno un ritorno sull'investimento chiaramente quantificabile; a volte, non trovi nulla di nuovo quando ti avventuri in un nuovo territorio.

Ma a volte lo fai. 22 anni prima del punto blu pallido, Bill Anders divenne uno dei primi tre umani a viaggiare e orbitare attorno alla Luna. Ha fatto l'iconica foto di "Earthrise", mostrata sopra. Le sue parole allora risuonano ancora oggi:

Siamo arrivati ​​fin qui per esplorare la luna e la cosa più importante è che abbiamo scoperto la Terra.

Per quanto ne sappiamo, non c'è nessun altro nell'Universo ancora consapevole della nostra presenza. Tutti i segni indicano che dobbiamo ancora entrare in contatto con l'intelligenza oltre il nostro mondo. Ora è il momento più importante per reinvestire nel futuro dell'impresa umana. Non dimentichiamo mai ciò che siamo nel grande schema delle cose. Sta a noi rendere il futuro dell'umanità il più grande che siamo in grado di creare.

Starts With A Bang è ora su Forbes e ripubblicato su Medium grazie ai nostri sostenitori di Patreon. Ethan ha scritto due libri, Beyond The Galaxy e Treknology: The Science of Star Trek da Tricorders a Warp Drive.