The Straight Dope on Death

Cos'è la morte e cosa non lo è.

La morte è insuperabile. È la fine della vita. Eppure, conosciamo tutti qualcuno che afferma di essere morto e tornare in vita. Un Lazzaro degli ultimi giorni. Forse tu stesso sei una di queste persone / zombi risorti. E la cultura popolare è piena di storie in cui si afferma di essere morto, andato in paradiso, avuto il brunch con Gesù e tornato per raccontare la storia, il tutto nei tre minuti tra quando il loro cuore ha iniziato a fibrillare e i paramedici hanno riportato il ritmo.

Quindi capiamo bene.

La diagnosi della morte è cambiata negli ultimi anni, quindi non si può essere incolpati di associare l'arresto cardiaco alla morte. I medici dell'epoca passata dichiararono la morte quando il cuore e i polmoni avevano smesso di funzionare. Non è stato fino agli anni '60 che l'avvento della tecnologia moderna ci ha illuminato.

Per quanto vitale sia il cuore, in questi giorni possiamo vivere senza di essa.

Stan Larkin visse senza cuore per diciotto mesi. All'età di vent'anni, è crollato durante una partita di basket dopo aver ceduto alla displasia aritmogenica - una malattia genetica del cuore che causa deformità nei muscoli del cuore che impedisce al cuore di pompare efficacemente il sangue. Quando il cuore di Stan fallì, i chirurghi lo scambiarono con una macchina. Ha vissuto una vita relativamente normale con un dispositivo nello zaino che gli fa circolare il sangue. Per 555 giorni. Ha quindi ricevuto un trapianto di cuore e vive per sempre felice e contento.

Il SynCardia 70cc TAH è un sostituto del cuore totale. Con oltre 1.700 impianti in tutto il mondo, il TAH da 70 cc rappresenta oltre 600 pazienti-anni di supporto. Immagine gentilmente concessa da SynCardia.

Questa macchina, la SynCardia, è un cuore artificiale. Ha lo scopo di mantenere in vita gli umani tra quando il loro cuore smette di funzionare e quando possono procurarsi un sostituto organico. Ma questo ponte può essere lungo e SynCardia si è dimostrato efficace nel sostenere la vita a lungo termine. Un uomo di 61 anni in Turchia vive con uno di questi cuori sintetici da quattro anni e mezzo e conta.

Pertanto, quando il cuore smette di battere, non si muore. È probabile che si verifichi un arresto cardiaco, che può portare alla morte se il cuore non viene riavviato o sostituito. Lo stesso si può dire per i polmoni. Non respirare non equivale alla morte, sebbene possa certamente causarla. Lo stesso è vero - che l'organo può smettere di funzionare senza causare la morte - di ogni organo tranne uno: il cervello. Nonostante un cuore non battente, o polmoni non respiranti o un fegato non funzionante, il cervello può ancora funzionare. Si può ancora pensare, si può ancora essere. Ma non per molto.

Se il flusso di sangue e ossigeno al cervello si interrompe, il cervello inizia a morire in circa sei minuti, con coma e danni cerebrali catastrofici che si verificano dopo circa dieci. Dopo quindici minuti, la morte è imminente.

Quando il cervello si ferma, la vita si ferma. Il cervello è l'organo centrale del sistema nervoso, è la sede della nostra coscienza e, fondamentalmente, è ciò che siamo. Si basa su organi vitali per fornire sangue pulito e ossigeno (e altri prodotti chimici). E senza quelli, il cervello subirà un danno irreparabile. A differenza del cuore, il cervello non può essere rianimato.

In circostanze normali, il cervello ronza di elettricità poiché quasi 100 miliardi di neuroni inviano segnali in tutto il cervello e in tutto il corpo. I medici possono monitorare l'attività elettrica del cervello usando un elettroencefalogramma (spesso abbreviato in "EEG"). Questa macchina può determinare quando un determinato cervello ha cessato tutta l'attività elettrica; a quel punto uno viene proclamato morto.

Quindi, ora abbiamo una risposta per Confucio, che ha chiesto: "Se non conosciamo la vita, come possiamo conoscere la morte?" Con un elettroencefalogramma, Confucio. Un elettroencefalogramma.

Quando le luci si spengono nel cervello, tutti i miliardi di frammenti di cervello marciano nell'oscurità. La corruzione cellulare e la disintegrazione biologica dei neuroni è irreversibile. Il Dr. Victor Frankenstein ottenne un lieve successo nella rianimazione di un cervello, ma ebbe risultati contrastanti.

Certamente, c'è un po 'di controversie tra i medici su come definire la morte. Un campo adotta un approccio olistico per determinare se si è verificata una "rottura irreversibile nel funzionamento dell'organismo umano nel suo insieme". L'altro "si riferisce alla morte neurologica, vale a dire che la persona ha perso la capacità di coscienza secondaria a irreversibile lesioni cerebrali (o cerebrali). "

Per la maggior parte, questa è una distinzione senza differenze. Se uno incontra la definizione di uno di questi decessi, l'altro è imminente. Ma questo approccio bilaterale si riflette nella legge.

La morte di una persona ha una miriade di implicazioni legali. Di conseguenza, la legge ha bisogno di una definizione uniforme e coerente di morte. Negli anni '80, la maggior parte degli stati ha adottato una versione di una legge denominata heavy metal chiamata Uniform Determination of Death Act. La versione Utah (codice Utah sezione 26–34–2) afferma:

(1) Un individuo è morto se l'individuo ha sostenuto: (a) l'arresto irreversibile delle funzioni circolatorie e respiratorie; oppure (b) cessazione irreversibile di tutte le funzioni dell'intero cervello, incluso il tronco encefalico.
(2) La determinazione del decesso deve essere effettuata conformemente alle norme mediche accettate.

Ora, prima di dire: “vedi! Ti ho detto che sono morto quando il mio cuore ha smesso di battere quella volta quando stavo tirando fuori le mie tonsille! ”Prendi nota della parola“ irreversibile ”. La cessazione irreversibile del cuore e dei polmoni affamerà il cervello di ossigeno e la vita finirà. Se il tuo cuore e polmoni hanno smesso di funzionare irreversibilmente, o il tuo cervello ha smesso di funzionare e sei morto, oppure sei RoboCop.

Poster di Vance Kelly

Vedi, RoboCop, precedentemente noto come Ufficiale Alex Murphy, è stato ucciso a colpi di arma da fuoco nelle strade piene di criminalità di Detroit. Il suo cuore e i suoi polmoni furono irreparabilmente distrutti, ma il suo cervello fu preservato. Dopo essere stato equipaggiato con un corpo cibernetico, è tornato a combattere il crimine come i bei vecchi tempi. (Puoi anche riconoscere questa trama da Ghost in the Shell.)

Sebbene sia fantascienza, si può vedere come siano concepibili queste trame perché il cervello è il centro di comando della nostra coscienza e la culla di tutto ciò che sappiamo e che siamo. Salva il cervello, salva la persona. La trama non funzionerebbe davvero se il cervello dell'agente Murphy venisse distrutto, ma furono in grado di recuperare il suo cuore e metterlo in una macchina. Senza cervello non esistiamo.

Quindi anche se il cuore o altri organi vitali possono fallire mentre il cervello continua a funzionare (con, diciamo, l'aiuto di un cuore SynCardia), quando il cervello conduce la carica verso la morte, una volta cessa di esistere nonostante il fatto che gli altri organi vitali può essere raccolto per salvare la vita (cioè il cervello) degli altri. Anche se il nostro cuore può continuare a battere quando viene collegato a un nuovo corpo, rimaniamo morti.

"La morte è il desiderio di alcuni, il sollievo di molti e la fine di tutti". -Seneca

E, come punto di chiarimento, la morte cerebrale è diversa da uno stato vegetativo persistente, sebbene siano spesso confusi. Quando si dice che una persona è "morta nel cervello" ciò che di solito significa è che la persona è in uno stato di incoscienza sveglio. Il cervello vegetativo può essere danneggiato fino al punto di assenza di tutte le funzioni cognitive, ma non è morto. Finché le aree del cervello che sostengono la vita sono operative, non si può essere considerati morti, anche se le aree del cervello responsabili del pensiero e della coscienza sono irreparabilmente non funzionanti.

La morte, quindi, è la cessazione di tutte le attività cerebrali. Almeno quando si tratta di noi animali. La morte può essere più difficile da definire quando si tratta di piante, funghi o vita non eucariotica come batteri e archei. Ma in tutti i casi, non si può tornare indietro. La morte è la fine e succede solo una volta. Se sei vivo, non sei morto.

Essendo morto, uno è morto.

Detto questo, se sei morto e ora esisti come entità non morta come un fantasma, uno spirito, uno zombi, un angelo, uno spettro, un incubo, un demone o un mostro di Frankenstein, chiama CNN (1-404–827–1500) , NPR (1–202–513–2000) o New York Times (1–800–698–4637). Cominciamo gli studi scientifici sulla cosiddetta vita dopo la morte, impariamo a conoscere una nuova vita (che presumibilmente non sarebbe basata sul carbonio) e rivoluzioniamo il nostro modo di pensare alla morte dei morti.

Quindi smetti di frequentare quel vecchio vittoriano fatiscente e polveroso e diventa la persona più famosa che abbia mai vissuto. Poi è morto ... e poi vissuto?