Voyager 2 esce dal sistema solare: quali sono le prospettive di questo intrepido robot esploratore?

Voyager 2 è diventato il secondo oggetto creato dall'uomo ad entrare nello spazio interstellare il 5 dicembre, ha annunciato la NASA. L'analisi dei dati del veicolo rivela che l'intrepida navicella spaziale ha raggiunto l'eliopausa, i limiti esterni dell'eliosfera, una bolla di particelle e campi magnetici generati dal nostro Sole, mentre passava nello spazio interstellare.

La sua navicella spaziale gemella, Voyager 1, raggiunse l'eliopausa nel 2012. Entrambi i veicoli furono lanciati nel 1977. Voyager 1, seguendo una traiettoria diversa dalla sua gemella, passò questo confine in un punto separato sei anni fa, diventando il primo oggetto creato dagli umani per lasciare il sistema solare. Tuttavia, la prova più convincente che Voyager 2 abbia lasciato il Sistema Solare proviene dal Plasma Science Experiment (PLS) a bordo dell'imbarcazione. Lo strumento non funzionava sul Voyager 1 molto prima che il veicolo raggiungesse l'eliopausa.

"Fino a poco tempo fa, lo spazio attorno a Voyager 2 era occupato principalmente da plasma che fuoriesce dal nostro Sole ... Il PLS a bordo di Voyager 2 ha osservato un forte calo della velocità delle particelle del vento solare il 5 novembre. Da quella data, lo strumento al plasma ha non ha osservato alcun flusso di vento solare nell'ambiente intorno a Voyager 2, il che rende gli scienziati della missione sicuri che la sonda abbia lasciato l'eliosfera ”, hanno riferito funzionari della NASA sul sito web dell'agenzia.

Entrambi i veicoli spaziali Voyager portano dischi in oro e alluminio, contenenti saluti in 60 lingue, musica e immagini da tutto il mondo. Immagine: NASA

Altri strumenti su Voyager 2, tra cui il sottosistema di raggi cosmici, lo strumento a particelle cariche a bassa energia e il magnetometro, confermano l'idea che Voyager 2 è ormai fuori dalla portata di particelle ed energia dalla nostra stella madre.

"Lavorare su Voyager mi fa sentire un esploratore, perché tutto ciò che vediamo è nuovo. Anche se Voyager 1 ha attraversato l'eliopausa nel 2012, lo ha fatto in un posto diverso e in un momento diverso e senza i dati PLS. Quindi vediamo ancora cose che nessuno ha mai visto prima ", ha dichiarato John Richardson del Massachusetts Institute of Technology di Cambridge e principale investigatore dello strumento PLS.

Voyager 2 è ora così lontano dalla Terra - 18 miliardi di chilometri (11 miliardi di miglia) - che i dati dell'imbarcazione, viaggiando a quasi 300.000 chilometri (oltre 186.000 miglia) al secondo, impiegano 16,5 ore per raggiungere i controller sul nostro pianeta natale. Per metterlo in prospettiva, la luce del Sole impiega circa otto minuti per raggiungere la Terra.

Voyager 1 fece osservazioni su Giove e Saturno, mentre Voyager due visitò entrambi quei pianeti, nonché Urano e Nettuno. Entrambi i veicoli spaziali sono dotati di dischi d'oro, contenenti musica e saluti dalla Terra, se mai dovessero essere incontrati da una civiltà aliena.
 
 Entrambi i veicoli sono alimentati dal decadimento radioattivo del materiale all'interno dei loro generatori termici radioisotopici (RTG), che perdono energia con l'avanzare dell'età. Ciò sta costringendo gli ingegneri di missione a spegnere lentamente gli strumenti sull'astronave, comprese le telecamere che hanno fornito immagini così straordinarie dei più grandi pianeti del nostro Sistema solare.

Sebbene i veicoli spaziali abbiano superato l'eliopausa, non sono ancora completamente fuori dal sistema solare. Quel confine esterno è generalmente considerato l'Oort Cloud, una raccolta di rocce e corpi ghiacciati che circondano il Sistema Solare. Non si prevede che Voyager 2 raggiunga quel confine per circa 300 anni e non lo attraverserà per altri 30.000 anni. Quindi, espandi lo champagne adesso - sarà una lunga attesa fino al passaggio successivo.