Cosa sta uccidendo i pappagalli di San Francisco di Telegraph Hill?

Un comune veleno per topi ha ammalato o ucciso molti pappagalli in volo libero dal famoso stormo che risiede nella zona di Telegraph Hill a nord di San Francisco

di GrrlScientist per Forbes | @GrrlScientist

NOTA: originariamente pubblicato sotto il titolo "Rat Poison Is Killing's Parrots Of Telegraph Hill" di San Francisco "

Un parrocchetto selvaggio in maschera rossa, Psittacara erythrogenys, a San Francisco. Questo pappagallo di medie dimensioni, originario dell'Ecuador e del Perù, è stato importato in gran numero dal commercio di animali domestici decenni fa.
(Credito: Ingrid Taylar / CC BY 2.0)

Un veleno per topi comune, il brometalina, è stato trovato per ammalare o uccidere parrocchetti selvatici (noto anche come conuri [KON yerz]) dal famoso stormo che risiede nella zona di Telegraph Hill a nord di San Francisco, secondo un team di scienziati e veterinari. Lo studio recentemente pubblicato è il risultato di uno sforzo decennale per determinare la causa di una raccolta misteriosa e spesso fatale di sintomi neurologici che hanno afflitto i pappagalli da questo particolare gregge almeno dal 1999 (rif).

Questi simpatici pappagalli sono stati resi famosi a livello internazionale dal libro "I pappagalli di Telegraph Hill", di Mark Bittner (all'epoca senzatetto) e da un documentario indipendente del 2003 con lo stesso nome.

Si stima che ci siano 300 o più di questi pappagalli di colore verde smeraldo di medie dimensioni con facce fiammeggianti di carminio e code appuntite che volano liberamente sopra le aree urbane densamente popolate di San Francisco e dove interagiscono comunemente con residenti e turisti locali.

Uno stormo di pappagalli naturalizzati sorvola San Francisco.
(Credito: Andrew Fitzhugh / CC BY-NC-ND 2.0)

I pappagalli formano uno stormo naturalizzato che di solito si appollaia nella zona di Telegraph Hill, nel nord di San Francisco. Il gregge è costituito da tre specie strettamente correlate, ognuna originaria della propria gamma distinta e non sovrapposta in Sud America: mitred, Aratinga mitrata, mascherata rossa (nota anche come testa rossa o ciliegia), A. erythrogenys, e fronte rosso (noto anche come fronte scarlatto), A. wagleri, parrocchetti e la loro prole, che sono spesso ibridi.

Sebbene questi pappagalli siano specie introdotte, risiedono solo nelle aree urbane, dove nidificano e si nutrono di piante ornamentali esotiche e di mangiatoie per uccelli nel cortile.

I misteriosi sintomi dei pappagalli selvatici di San Francisco non avevano una causa ovvia

Alla fine, i sintomi neurologici dei pappagalli divennero così preoccupanti che San Francisco approvò una legge che rendeva illegale nutrire i pappagalli perché si sospettava che la loro salute fosse danneggiata dal fatto che i loro ammiratori nutrivano troppo cibo spazzatura. Ciononostante, il numero di questi misteriosi casi è cresciuto tra il 2003 e il 2018. Di conseguenza, sempre più pappagalli inabilitati hanno iniziato a presentarsi presso i soccorsi di animali locali, i rifugi e gli uffici dei veterinari.

Le persone stavano male ai pappagalli di Telegraph Hill dando loro da mangiare troppo cibo spazzatura?
(Credito: Daniel Gies / CC BY-NC-ND 2.0)

"Poiché i conuri sono psittacine, di solito venivano chiamati Mickaboo Companion Bird Rescue", ha dichiarato l'autore principale dello studio, il veterinario aviario Fern Van Sant, la cui clinica, For the Birds, ha fornito assistenza medica a molti dei pappagalli colpiti.

Mickaboo è una grande organizzazione di volontari nella grande area della baia di San Francisco che risponde rapidamente ed efficacemente ai compagni pappagalli bisognosi fornendo loro assistenza medica e alloggio.

Poiché i pappagalli sono non nativi e selvatici, inizialmente è stato assunto sia dal controllo degli animali che dai gruppi locali di salvataggio della fauna selvatica che questi pappagalli malati fossero animali domestici persi. I salvataggi di uccelli selvatici, che in genere hanno solo fondi sufficienti per gestire le specie di uccelli selvatici, non sono stati in grado di aiutare. Quindi il rifugio per animali della città ha chiesto a Mickaboo di accogliere quello che era stato ritenuto un uccello ferito o malato occasionale. Ma Mickaboo divenne rapidamente il guardiano locale di tutti i pappagalli, sia prigionieri che selvatici.

"Sono diventati un" andare a "per feriti feriti e malati feroci", ha detto il dott. Van Sant.

Mickaboo ha fornito assistenza per questi pappagalli selvaggi che erano altrettanto proattivi e accurati quanto l'assistenza fornita ai pappagalli compagni.

"Il ruolo di Mickaboo in questa indagine è sempre stato lo stesso della cura di tutti gli uccelli che salviamo - per cercare di trovare la migliore assistenza possibile per i nostri uccelli", ha affermato Michelle Yesney, CEO di Mickaboo. “Ciò include sempre il tentativo di trovare un trattamento, preferibilmente una cura, per qualunque cosa non vada bene. Accogliamo gli uccelli e forniamo l'assistenza veterinaria necessaria. A volte coinvolge specialisti. "

Ma questi pappagalli selvatici soffrivano di un'insolita raccolta di sintomi neurologici - e anche quando sopravvissero, non sembravano mai riprendersi completamente.

“Per un salvataggio di uccelli, prendersi cura di QUALSIASI uccello con questo tipo di sintomi è traumatico. Accoglierli ripetutamente è straziante ", ha detto la signora Yesney via e-mail. “Lavoriamo con diversi veterinari aviari eccellenti e nessuno di loro è riuscito a trovare una causa di fondo per questa condizione. Sono state studiate varie possibilità e nessuna di queste si è rivelata la causa. "

Confusi e profondamente preoccupati, i volontari di Mickaboo erano cupamente determinati a identificare finalmente la causa dei sintomi sconcertanti di questi pappagalli in modo che potessero prevenire le loro terribili morti. All'epoca non sapevano nulla, ma rintracciare la causa della malattia di questi pappagalli li avrebbe condotti in una ricerca scientifica e veterinaria decennale per le risposte.

Mickaboo avvia un'indagine

"L'indagine, ispirata e finanziata da Mickaboo, ha richiesto un team di veterinari, patologi e ricercatori", ha dichiarato il dott. Van Sant tramite e-mail.

Secondo la signora Yesney, Mickaboo ha pagato la maggior parte del lavoro di laboratorio richiesto e delle cure ospedaliere, mentre la maggior parte delle cure veterinarie dei pappagalli è stata fornita con uno sconto o gratuitamente.

"I conuri selvatici hanno una vasta base di fan in SF", ha sottolineato il dott. Van Sant tramite e-mail. Pertanto, quando i pappagalli feriti o malati vengono scoperti dal pubblico, in genere vengono portati dai veterinari locali anziché essere ignorati.

A causa del loro ruolo centrale nella supervisione dell'assistenza sanitaria di questi pappagalli, Mickaboo raccolse e mantenne informazioni mediche su 158 pappagalli di San Francisco che soffrivano di questa misteriosa affezione neurologica tra il 2003 e il 2018. Secondo questi documenti, 55 pappagalli morirono, 53 furono adottati, 25 sono ancora in affidamento, e 22 sono stati rilasciati (e tre sono fuggiti) di nuovo nella "natura selvaggia" della città di San Francisco.

Una piccola famiglia di pappagalli selvatici con il Golden Gate Bridge sullo sfondo.
(Credito: Daniel Gies / CC BY-NC-ND 2.0)

Un team di ricercatori si riunisce per identificare la causa

Nel loro studio pubblicato di recente, la dott.ssa Van Sant e i suoi collaboratori hanno concentrato i loro sforzi su quattro pappagalli che hanno ricevuto cure veterinarie nel 2018 perché stavano mostrando la stessa, peculiare raccolta di sintomi neurologici (ref). Questi sintomi includevano movimenti non coordinati (atassia), convulsioni e disorientamento. Tre di questi pappagalli studiati, come tanti altri prima di loro, furono eutanizzati quando le loro condizioni peggiorarono al punto da non poter più nutrirsi.

"È diventato evidente nel tempo che esisteva un insolito insieme di sintomi neurologici che erano molto singolari ma coerenti", ha dichiarato il dott. Van Sant tramite e-mail. "Abbiamo iniziato le indagini su tutti i conuri deceduti che presentavano questi sintomi".

Poiché alcuni virus, come il West Nile Virus, o metalli pesanti, come il piombo, possono produrre sintomi neurologici nelle loro vittime, 15 casi simili dal 2013 al 2017 sono stati sottoposti a screening per questi agenti.

"Dato che questi sono stati esclusi, la constatazione costante della degenerazione vacuolare nel cervello è stata considerata significativa e non artefatta", ha detto il dott. Van Sant tramite e-mail. "Poiché i sintomi molto insoliti erano coerenti con la brometalina, abbiamo continuato la nostra indagine quando sono stati trovati pazienti conurei neurologici."

Tuttavia, diversi laboratori affermati non sono riusciti a trovare tracce di brometalina.

“Uno dei nostri veterinari, il Dr. Van Sant, aveva una relazione professionale con il Dr. [Branson] Richie presso l'Università della Georgia, che è un virologo riconosciuto a livello internazionale. Si è interessato al problema ", ha detto la signora Yesney via e-mail. "Nel corso del tempo, il Dr. Van Sant e il Dr. Richie hanno riunito il gruppo di ricerca che ha completato lo studio."

Campioni di feci, raccolti dai quattro pappagalli dello studio quando furono ricoverati per la prima volta, furono inviati al laboratorio per le malattie infettive e al Center for Applied Isotope Studies dell'Università della Georgia per i test. Quando i patologi hanno esaminato i tre pappagalli dello studio che erano successivamente morti, hanno scoperto lesioni nel sistema nervoso centrale degli uccelli, il che ha suggerito l'avvelenamento da brometalina come possibile colpevole.

Non esiste alcun test per rilevare l'avvelenamento da brometalina

La brometalina è una neurotossina che dal 2011 sostituisce sempre più fluidificanti del sangue in molti veleni per topi comunemente usati perché i ratti e altri parassiti dei roditori hanno sviluppato una resistenza nei loro confronti. Il passaggio a brometalina è stato anche richiesto da una direttiva EPA del 2008 volta a rendere più sicuri i rodenticidi in caso di ingestione accidentale da parte di bambini, animali domestici o animali selvatici (rif).

Sfortunatamente, questo veleno sta avendo l'effetto opposto. Ad esempio, l'Helpline Pet Poison ha riportato un aumento del 65% nei casi di tossicosi da brometalina tra il 2011 e il 2014 (rif). Tra i comuni animali domestici, i gatti sono noti per essere i più sensibili all'avvelenamento da brometalina, mentre i conigli sono meno sensibili - e i porcellini d'India non ne sono affatto colpiti. Queste differenze nella suscettibilità al brometalina probabilmente derivano da differenze metaboliche tra le specie.

Attualmente, non è disponibile alcun test per identificare l'avvelenamento da brometalina. Ma i colleghi del Dr. Richie hanno adattato specificamente la cromatografia liquida ad alta prestazione (HPLC) per rilevare la brometalina. HPLC è una tecnica di chimica analitica ampiamente utilizzata che separa, identifica e quantifica ogni componente in una miscela. Quando i campioni fecali dello studio pappagalli sono stati sottoposti a HPLC, sono risultati tutti positivi per la brometalina e si è scoperto che metà contengono anche desmetil-brometalina.

Desmethyl-bromethalin è il metabolita tossico di bromethalin che fa la maggior parte del danno e dell'uccisione. Dopo l'ingestione, il brometalina viene rapidamente assorbito dall'intestino e viene metabolizzato dal fegato in desmetil-brometalina. Sia il brometalina che il suo metabolita si accumulano nel cervello e nel fegato, causando danni permanenti.

Usando l'HPLC, il laboratorio del Dr. Richie ha rilevato la brometalina nei campioni di cervello e fegato dai tre pappagalli dello studio che sono morti e ha anche identificato il desmetil-brometalina in tutti i campioni di cervello tranne uno.

"Ci sono voluti letteralmente anni per perfezionare i protocolli diagnostici e di test che identificavano in modo inequivocabile la brometalina negli escrementi e nei tessuti, incluso il tessuto cerebrale, degli uccelli vivi e morti", ha detto la signora Yesney tramite e-mail.

"Questa volta, è stato un viaggio molto lungo e doloroso e, a quanto pare, la cura non è sotto il nostro controllo."

L'avvelenamento da brometalina non ha cura

Sebbene più della metà dei pappagalli afflitti siano riusciti a sopravvivere finora, molti sono rimasti con menomazioni permanenti che impediscono a molti di loro di tornare in "natura selvaggia".

"Sembra che alcuni uccelli possano sopravvivere ma rimangono caratterizzati dalla debilitazione neurologica caratteristica", ha sottolineato il dott. Van Sant tramite e-mail. “Ciò può includere atassia o debolezza e incoordinazione delle gambe. Probabilmente ci sono numerose variabili, tra cui la quantità di brometalina ingerita e le tolleranze individuali e la velocità con cui vengono recuperate in natura. "

Potrebbero esserci anche differenze metaboliche a livello di specie o individuali che influenzano la suscettibilità dei pappagalli.

"Alcuni uccelli con debilitazione neurologica, in particolare l'atassia e un'andatura traballante si sono stabilizzati e sono stati collocati in case di cura affidatarie esperte", ha detto il dott. Van Sant. "Molti di questi uccelli hanno funzionato bene (purché siano soddisfatte le loro esigenze speciali) per anni."

Tuttavia, la dott.ssa Van Sant e i suoi collaboratori sono abbastanza certi che i sopravvissuti all'avvelenamento da brometalina diminuiranno nel tempo.

"Non abbiamo visto alcuna funzione di recupero."

Feral Parrots a San Francisco.
(Credito: Eliya / CC BY 2.0)

Complicanti, questi sono pappagalli urbani e, quindi, possono sostenere una varietà di traumi che siano debilitati dall'avvelenamento da brometalina o meno. Ad esempio, volare a capofitto in una finestra o in un'auto in movimento può presentare sintomi simili all'avvelenamento da brometalina.

"Poiché non esiste un test diagnostico antemortem, non ci resta che indovinare quale dei sopravvissuti sia stato avvelenato da brometalina e quale sia stato trauma primario", ha spiegato il dott. Van Sant tramite e-mail.

La fonte di brometalina rimane un mistero

"Bromethalin è il rodenticida più comunemente usato negli Stati Uniti", ha detto la signora Yesney via e-mail. "Gli uccelli potrebbero trovarlo (letteralmente) quasi ovunque - nei cortili, nei parchi, lungo le insenature, sui tetti."

La preoccupazione è che i pappagalli possano ingerire questo veleno da acqua o suolo contaminati - e questo significa che anche altri animali vi accedono.

“Non abbiamo idea di quali specie selvatiche (uccelli e mammiferi) vengano colpite e se ci possa essere accumulo nel suolo o scappare nell'acqua. Non abbiamo idea se gli uccelli che ingeriscono roditori avvelenati possano essere avvelenati da soli. Il veleno può essere difficile da dimostrare nei mammiferi e straordinariamente difficile - come abbiamo scoperto - negli uccelli. "

I risultati dello studio valgono lo sforzo dedicato richiesto.

"I risultati ci offrono l'opportunità di valutare il vero rischio di questo rodenticida per animali domestici e animali selvatici e di chiarire il rischio di potenziale contaminazione del suolo e delle acque", ha spiegato il dott. Van Sant tramite e-mail.

"È solo perché gli uccelli avvelenati erano pappagalli selvatici che la condizione è stata studiata in modo così approfondito", ha aggiunto il dott. Van Sant.

I pappagalli di Telegraph Hill fanno amicizia facilmente e sono molto popolari tra i residenti e i turisti locali.
(Credito: Screengrab di The Parrots of Telegraph Hill, film documentario del 2003).

A causa della loro celebrità, la difficile situazione dei pappagalli di Telegraph Hill può essere un importante avvertimento per i funzionari sanitari e gli operatori sanitari locali che le persone - specialmente i bambini - potrebbero anche entrare in contatto con questo veleno mortale.

Forse il più preoccupante è la mancanza di un test ampiamente disponibile e facilmente amministrabile per rilevare questo veleno comunemente usato.

"Quello che ho trovato più sorprendente è che le agenzie di regolamentazione degli Stati Uniti e dello Stato della California hanno permesso l'uso diffuso di un veleno tossico che è quasi impossibile identificare negli animali che ne muoiono", ha detto la signora Yesney.

"Il declino di questo studio è che dovremmo stare molto attenti a questo rodenticida comunemente disponibile", ha detto il dott. Van Sant via e-mail.

O, non lo so, forse non dovremmo usarlo affatto.

Secondo la signora Yesney, i ricercatori dell'Università della Georgia hanno indicato il loro desiderio di proseguire uno studio successivo per scoprire dove gli uccelli stanno trovando questo veleno.

Fonte:

Fern Van Sant, Sayed M. Hassan, Drury Reavill, Rita McManamon, Elizabeth W. Howerth, Mauricio Seguel, Richard Bauer, Kathy M. Loftis, Christopher R. Gregory, Paula G. Ciembor e Branson W. Ritchie (2019). Prova della tossicosi di brometalina nei conuri selvatici di "Telegraph Hill" di San Francisco, PLoS ONE, 14 (3): e0213248 | doi: 10.1371 / journal.pone.0213248

Originariamente pubblicato a Forbes il 27 marzo 2019.