Quando il tuo cervello diventa il tuo burattinaio

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Alcune caratteristiche della nostra vita sembrano inviolabili. La maggior parte delle persone non si preoccuperebbe mai di non riconoscere gli oggetti che vedono ogni giorno o di iniziare a credere che il loro braccio non gli appartenga. Eppure, questi sono esattamente i tipi di cose che possono andare storte. Le funzioni del corpo e del cervello non sono leggi fisiche come quelle della termodinamica o della relatività. La gravità potrebbe essere qui per rimanere, ma quando si tratta dei nostri comportamenti e percezioni, potremmo essere giustificati nell'essere un po 'più nervosi. Quindi cosa faresti se perdessi il controllo del tuo braccio?

Se ti chiedo di sollevare il braccio e accetti di partecipare all'esercizio, probabilmente vedrai che il braccio inizia a sollevarsi. Ma senti sempre che il braccio sta facendo quello che tu, come agente cosciente, vuoi che faccia.

La sindrome della mano anarchica è un disturbo inquietante in cui i pazienti perdono la normale esperienza di movimento volontario. Un braccio può iniziare a muoversi e agire senza che il paziente lo desideri, come se l'arto avesse una volontà propria. In effetti, un paziente inizierà spesso a combattere il proprio arto se diventa non cooperativo, cercando di impedirgli di afferrare il proprio tessuto mentre si soffia il naso o di toccare la persona seduta accanto a loro. Guarda questo video che dimostra la condizione di una paziente anziana nel suo letto d'ospedale dopo aver subito un ictus grave.

Nei casi più estremi, il tuo arto anarchico può tentare di ucciderti. Una paziente descrisse la sua mano strappandosi le coperte di notte e afferrandole il collo per strangolarla. L'unico senso che poteva avere delle sue condizioni orribili era di supporre che il suo arto fosse posseduto da uno spirito malvagio.

I pazienti con sindrome della mano anarchica si trovano nella bizzarra situazione di sapere che il loro arto è il loro, ma perdono ogni senso di libero arbitrio. Senza il normale processo di intenzione di eseguire un'azione, è difficile dire che hai acceso la luce quando premi l'interruttore. Il tuo braccio lo ha sicuramente fatto. Ma tu no.

Tutto si ricollega al nostro senso di chi crediamo di essere. Quando usiamo le parole "io" o "me", di solito ci riferiamo alle nostre menti ed esperienze coscienti. Sarebbe strano dire "Sto battendo il mio cuore più veloce" dopo aver corso, anche se il cuore fa parte del nostro stesso corpo. Diciamo semplicemente "il mio cuore batte più forte". Ma quando si tratta di sollevare il braccio, diciamo "Sto sollevando il braccio", non "il mio braccio si sta sollevando". La differenza dipende dal nostro senso di coscienza e intenzione. La nostra frequenza cardiaca è controllata automaticamente dietro le quinte della nostra consapevolezza, quindi sebbene siamo abbastanza istruiti da sapere che possediamo il nostro cuore tanto quanto possediamo il nostro braccio, non parliamo dell'attività cardiaca come prodotto del nostro controllo.

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Quindi, in un certo senso, quando abbiamo la sindrome della mano anarchica, il nostro braccio diventa più simile al nostro cuore. Il braccio è su di noi ed è una parte di noi. Ma non abbiamo il controllo. Le etichette "sindrome della mano anarchica" e "sindrome della mano aliena" sono spesso usate in modo intercambiabile, anche nei documenti accademici. Ma alcuni ricercatori distinguono tra loro, spiegando che i pazienti credono che le mani anarchiche appartengano al proprio corpo anche quando non possono controllarle, mentre le mani aliene sono vissute come un arto completamente sconosciuto.

La sindrome della mano anarchica in genere segue un esteso danno alle aree motorie verso la parte anteriore del cervello, compreso il corpo calloso anteriore e l'area motoria supplementare. La sindrome della mano aliena di solito presenta un danno ulteriore verso la parte posteriore del cervello, incluso il corpo calloso posteriore e le aree parietali. I sintomi possono anche derivare dalla degenerazione nei circuiti che collegano le aree della nostra corteccia cerebrale con i gangli della base, un sistema fondamentale per permetterci di muoverci agevolmente e senza sforzo.

Durante i movimenti di una mano anarchica, la corteccia motoria primaria nel cervello - uno dei centri di comando finali per l'invio di segnali di "movimento" agli arti - è completamente attivata. Ma a differenza dei movimenti volontari, quell'attività è praticamente isolata, apparendo senza la normale co-attivazione di aree premotorie, prefrontali e parietali che sono così importanti per le nostre esperienze di intenzione e consapevolezza del movimento.

Il comportamento di utilizzo si riferisce ad azioni che sembrano pienamente funzionali, ma emergono abitualmente e automaticamente in ambienti sbagliati. Possono verificarsi dopo lesioni alle aree frontali del cervello, simili alla sindrome della mano anarchica, ma i pazienti spesso non commentano che le loro azioni sono fuori dall'ordinario (a differenza della donna con la mano anarchica nel video sopra linkato, che si è ripetutamente lamentato il braccio di lei). Quando un paziente si siede in uno studio medico e vede una penna e un foglio seduti sul tavolo, potrebbe prendere la penna e iniziare a scrivere. Quando vedono un mazzo di carte, potrebbero distribuirle come se stessero per iniziare una partita con i dottori. Nessuna di queste azioni ha nulla a che fare con le istruzioni del medico. Anche quando il medico afferma che gli oggetti non devono essere toccati, il paziente torna alla sua azione dopo una piccola distrazione. I pazienti usano semplicemente gli oggetti perché sono lì.

Alcune teorie sul comportamento motorio spiegano che ogni volta che vediamo un oggetto manipolabile nel nostro ambiente, i nostri cervelli preparano automaticamente l'azione pertinente per maneggiarlo. Quando vediamo un martello, iniziamo un programma motorio per un'azione a portata di mano. Quando vediamo un'uva, iniziamo un programma per una presa di precisione più piccola con le dita. Per fortuna, in condizioni normali, abbiamo i sistemi di controllo in atto per sopprimere quei piani d'azione quando sono contestualmente irrilevanti (anche se, quando vedo un delizioso grappolo d'uva in una ciotola, spesso faccio fatica con quella soppressione). La martellatura efficiente è ottima quando mettiamo insieme mobili, ma non quando siamo nella sala d'aspetto di un medico. Quando i sistemi di controllo nel nostro cervello vengono distrutti, in particolare a seguito di un danno frontale, potremmo trovarci ad agire per il gusto di agire.

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Quando leggi abbastanza sulle disfunzioni cerebrali, inizia a sembrare che non ci sia nulla nella tua vita da cui poter contare. Dobbiamo ricordare che disturbi come quelli sopra descritti sono incredibilmente rari. E i lati positivi possono ispirarci ad apprezzare alcuni dei fatti più piccoli della nostra esistenza. Anche nel tuo giorno più noioso, probabilmente hai realizzato diversi piccoli miracoli di azione intenzionale e consapevolezza. Il famigerato organo da 3 libbre seduto nei nostri teschi può causarci dolore durante i periodi di prova, ma rende anche la vita degna di essere vissuta per il resto del tempo.